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O governo chinês teria orientado perfis falsos a inundarem as redes sociais do país com comentários, como uma maneira de abafar a notícia da morte do primeiro médico que alertou sobre os perigos de um surto do novo coronavírus. Essa é uma das alegações feitas por uma reportagem do New York Times e da agência ProPublica, que teve acesso aos documentos com as diretrizes secretas da China para lidar com as primeiras informações da Covid-19.

Sites de notícias teriam sido ainda ordenados a não emitir notificações push alertando os leitores sobre a morte do médico Li Wenliang, e as plataformas de redes sociais tiveram que remover gradualmente o nome dele das listas de tendências. Essas medidas, junto com a legiões de falsos comentaristas, ajudaram as autoridades chinesas a controlar a narrativa sobre a pandemia nos primeiros meses.

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Quando o médico faleceu em 7 de fevereiro, diversas publicações de pessoas revoltadas tomaram as redes sociais chinesas. Os censores da China, que já têm uma tendência a ocultar notícias negativas para o país, decidiram apreender um esforço para recuperar a narrativa, mas enfatizando a necessidade de discrição.

“À medida que os comentaristas lutam para orientar a opinião pública, eles devem esconder sua identidade, evitar patriotismo rude e elogios sarcásticos e ser elegantes e silenciosos”, afirma o documento. As 3.200 diretivas e 1.800 memorandos acessados pelo New York Times e pela ProPublica revelam em detalhes os sistemas que ajudaram as autoridades chinesas, como ordens rígidas sobre o conteúdo e o tom da cobertura jornalística e “trolls” pagos para silenciar vozes não sancionadas.

Pessoas usando máscaras faciais na cidade de Chengdu, na China, no início da pandemia de Covid-19, em janeiro
Pessoas usando máscaras faciais na cidade de Chengdu, na China, no início da pandemia de Covid-19, em janeiro. Imagem: Ihor Sulyatytskyy/Shutterstock

Máquina de censura

Os documentos são dos escritórios do órgão regulador da internet do país, em Hangzhou, e foram compartilhados por um grupo de hackers que se autodenomina “CCP Unmasked”, em referência ao Partido Comunista Chinês. O Times e a ProPublica garantem que verificaram de forma independente a autenticidade de muitos dos documentos, alguns dos quais foram obtidos separadamente pelo China Digital Times, um site que rastreia os controles da Internet na China.

“A China tem um sistema de censura politicamente armado; é refinado, organizado, coordenado e apoiado pelos recursos do estado ”, explica Xiao Qiang, pesquisador da Escola de Informação da Universidade da Califórnia, Berkeley, e fundador do China Digital Times. “Não é apenas para excluir algo. Eles também têm um poderoso aparato para construir uma narrativa e direcioná-la a qualquer alvo em grande escala. ”

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Não é segredo o controle rígido que a China faz da internet, mas poucas vezes um registro de como esse controle funciona nos bastidores veio a público. Segundo a reportagem, as restrições às informações sobre o surto de Covid-19 começaram no início de janeiro, antes mesmo que o novo coronavírus tivesse sido identificado definitivamente.

Trabalhadores comunitários usam um alto-falante para divulgar as informações sobre prevenção e controle do novo coronavírus em uma rua em Wuhan, província de Hubei, China, em fevereiro de 2020.
Trabalhadores comunitários usam um alto-falante para divulgar as informações sobre prevenção e controle do novo coronavírus em uma rua em Wuhan, província de Hubei, China, em fevereiro de 2020. Imagem: Chirag Nagpal/Shutterstock

Controle da narrativa

Nas semanas seguintes, com as infecções se espalhando rapidamente, as autoridades começaram a reprimir qualquer notícia que colocasse a resposta da China à crise sob uma perspectiva negativa. Segundo a reportagem, os documentos indicam que as autoridades chinesas queriam fazer o vírus parecer menos grave, e as medidas para contê-lo mais eficazes.

As reportagens deveriam enfatizar os “esforços heroicos dos trabalhadores médicos” enviados para Wuhan. As manchetes devem evitar as palavras “incurável” e “fatal”, disse uma diretriz, “para evitar causar pânico na sociedade”. Ao cobrir as restrições de viagens, a palavra “bloqueio” não deve ser usada.

Os meios de comunicação foram instruídos a não divulgar notícias sobre doações e compras de suprimentos médicos do exterior. A agência controladora chinesa temia que isso pudesse causar uma reação no exterior e interromper os esforços de compras de equipamentos de proteção individual, conforme o vírus se espalhava para outros países. “Evite dar a falsa impressão de que nossa luta contra a epidemia depende de doações estrangeiras”, dizia o documento.

Segurança com máscara facial faz uma triagem de temperatura do lado de fora de um mercado local de frutos do mar, durante o surto do coronavírus na China
Segurança com máscara facial faz uma triagem de temperatura do lado de fora de um mercado local de frutos do mar, durante o surto do coronavírus na China. Imagem: Amar Shrestha/Shutterstock

Portais locais ainda foram orientados a exibir conteúdo “divertido” para “aliviar a ansiedade dos usuários da web”. Pesquisadores estimam que centenas de milhares de pessoas na China trabalham meio período, enquanto postam comentários e compartilham conteúdo que reforce a ideologia do Estado. Muitos são funcionários públicos.

Empresas de software ainda desenvolvem plataformas para rastrear tendências online, coordenar atividades de censura e gerenciar contas falsas. Um sistema oferece aos funcionários do governo uma interface fácil de usar para adicionar curtidas rapidamente às postagens. O app também pode rastrear quantas tarefas um comentarista concluiu e quanto essa pessoa deve receber – em média, US$ 25 por uma postagem original com mais de 400 caracteres. Reposts valem um centavo cada.

Com o passar do tempo, a agência voltou a monitorar tópicos não relacionados ao coronavírus. No final de maio, relatórios confidenciais foram vazados, e o órgão ordenou que relatórios internos – particularmente “aqueles que analisam o sentimento em torno da epidemia” – fossem apagados.

Via: ProPublica