O sucesso do primeiro voo do helicóptero Ingenuity em Marte abre as portas para o uso de aeronaves a rotor em futuras missões, seja para auxiliar no mapeamento de um terreno ou na exploração de locais inacessíveis. E a agência espacial norte-americana (Nasa) já está pensando nas possibilidades. Mas para isso, os sucessores do Ingenuity terão de ser maiores.

“A dinâmica fundamental desses veículos pode chegar a tamanhos muito razoáveis, então estamos pensando em coisas na classe de 25 a 30 kg”, disse Bob Balaram, engenheiro-chefe da Ingenuity no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL) durante uma entrevista coletiva pós-voo na segunda-feira.

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“O trabalho inicial de design já começou, com o design conceitual e estudo do que seria necessário para implantá-los e operá-los”, acrescentou. Balaram disse que o helicóptero que ele e sua equipe estão imaginando provavelmente carregará cerca de 4,5 kg de equipamento de pesquisa. Mas há limites no tamanho.

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Para “qualquer coisa muito maior, o armazenamento das lâminas e outras coisas tornam-se bastante complicadas, portanto pode não ser viável a curto prazo”, disse Balaram.

“Mas definitivamente, algo na classe de 25 kg, em comparação com nosso pequeno Ingenuity de 1,8 kg, é definitivamente muito viável. E realmente há algum progresso inicial nessa direção”, completou

A NASA ainda não aprovou nenhuma missão adicional de um helicóptero a Marte. Mas a agência está oficialmente desenvolvendo uma aeronave similar para uma viagem a um mundo alienígena diferente: Titã, a lua gigante de Saturno, que é amplamente considerada uma das melhores apostas no sistema solar para hospedar vida além da Terra.

Essa missão, chamada Dragonfly, enviará um drone de 3 metros de comprimento para estudar a química complexa de Titã de perto e em detalhes. O helicóptero deverá ser lançado em 2027 e chegar a Titã em 2036. O Dragonfly fará várias dezenas de voos pelos céus nebulosos da lua, realizando seu trabalho científico em muitos locais diferentes.

Uma vantagem do Dragonfly sobre o Ingenuity é que a atmosfera de Titã é muito mais densa do que a de Marte, então voar lá é muito mais fácil. Ainda assim, os esforços do Ingenuity em Marte ajudarão o Dragonfly e qualquer outro helicóptero que se lançar em direção a outros mundos, disse Balaram.

“A maior lição aqui, eu acho, é: como operamos esses veículos? Como testamos esses veículos?” ele disse. “Existe esse conhecimento que adquirimos com o Ingenuity que definitivamente será transferido e será útil para as pessoas que estarão considerando missões para esses [outros] lugares.”

Fonte: Space.com