Desde o lançamento do primeiro satélite do continente africano, há mais de 20 anos, 44 foram colocados em órbita por 13 países, segundo a consultoria Space in Africa. O órgão afirma que mais 125 estão sendo desenvolvidos por 23 países, todos com lançamento previsto para antes de 2025.

Segundo um relatório do Fórum Econômico Mundial 2021, estima-se que os dados coletados do espaço podem desbloquear US$2 bilhões por ano em benefícios para a África.

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A Dragonfly Aerospace, da África do Sul, fornece sistemas de imagem para satélites e agora está trabalhando no lançamento de sua própria constelação. Imagem: Dragonfly Aerospace

Ainda de acordo com o documento, os satélites lançados pela África poderão enfrentar os desafios agrícolas, medindo a saúde das colheitas, melhorar o gerenciamento da água, monitorando a seca e rastrear a cobertura de árvores para um manejo florestal mais sustentável. 

Outro benefício é que, em um continente onde menos de um terço da população tem acesso à banda larga, mais satélites de comunicação poderiam ajudar as pessoas a se conectarem à Internet.

Indústria espacial africana quer enfrentar os desafios do continente

De acordo com a CNN, a startup sul-africana Astrofica, fundada há quatro anos e que presta serviços de consultoria espacial, apoiou o programa CubeSat da Universidade de Tecnologia da Península do Cabo, que lançou uma constelação de satélites marítimos para acompanhar navios ao longo da costa sul-africana.

Segundo o cofundador e CTO da Astrofica, Khalid Manjoo, o objetivo da startup é usar a indústria espacial para enfrentar os desafios da África – da segurança alimentar à segurança nacional.

Jessie Ndaba e Khalid Manjoo da Astrofica testando SumbandilaSat, um micro satélite sul-africano de observação da Terra, em 2009. Imagem: Astrofica

Manjoo pretende lançar sua primeira constelação de satélites até o final de 2022, “que fornecerá aos tomadores de decisão conjuntos de dados críticos em quase em tempo real”, de acordo com Manjoo. 

Ele espera que os dados sejam usados ​​para monitorar o rendimento das safras ou rastrear o uso de fertilizantes, bem como ajudar os governos na gestão da água. “Os satélites que colocamos no espaço são legais, mas não necessariamente o objetivo final; o objetivo final da Astrofica é lidar com os desafios e problemas que gostaríamos de resolver”.

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O empresário acredita que os problemas não podem ser resolvidos “usando sistemas puramente terrestres, eles precisam dessas percepções críticas baseadas no espaço”.

Segundo Manjoo, os países africanos estão gastando muito dinheiro na aquisição de dados agrícolas de fornecedores internacionais, o que não é oportuno o suficiente – embora a empresa aprecie a colaboração com parceiros estrangeiros.

Satélites africanos poderão embarcar em foguetes da SpaceX

Ele diz que as ações da carona – nas quais os fabricantes de satélites podem comprar um lugar no foguete de outra empresa – tornaram o acesso ao espaço mais barato e acessível. Assim, a Astrofica pretende lançar seu primeiro satélite a bordo de um foguete americano SpaceX, um foguete russo Soyuz ou um veículo de lançamento de satélite polar na Índia.

A Space in Africa estima que mais de 283 empresas operam atualmente na indústria espacial e de satélite do continente, que diz ter gerado mais de US$7,3 bilhões em receitas em 2019 e prevê que gerem mais de US$10 bilhões em 2024.

Outra empresa sul-africana, a Dragonfly Aerospace, fornece sistemas de imagem para satélites e está trabalhando no lançamento de sua própria constelação.

Novas instalações da Dragonfly Aerospace. Imagem: Dragonfly Aerospace

“A nova indústria espacial tem muitas oportunidades porque há muito crescimento”, disse Bryan Dean, CEO da Dragonfly Aerospace. “Agora, você pode lançar mais satélites com a mesma quantia de dinheiro do que antes, e um sistema de satélites em órbita é muito mais poderoso do que um único satélite, porque eles trabalham juntos e combinam os dados”.

Como parte dos planos de expansão, Dean diz que a Dragonfly Aerospace está perto de concluir uma instalação de fabricação de satélites de 3 mil metros quadrados em Stellenbosch, na África do Sul, com capacidade para construir até 48 satélites por ano.

Dean diz que um gargalo para a produção de satélites é ser capaz de testar como eles se comportarão nas temperaturas extremas do espaço. “No passado, isso era dominado por instalações do governo que podiam ser alugadas”, diz ele. “Mas, com o advento de mais operações comerciais, muitas empresas estão investindo em ter essas instalações internas”.

A empresa espera lançar seu primeiro satélite em junho do próximo ano, nos EUA.

Falta de recursos é o maior desafio

Minoo Rathnasabapathy, uma engenheira de pesquisa espacial nascida na África do Sul, diz que a indústria espacial do continente ainda tem desafios a superar, principalmente a falta de recursos. “Nos EUA, vemos muita indústria privada e muito financiamento privado e estamos vendo a Nasa e a ESA, a Agência Espacial Europeia, serem capazes de aproveitar esse financiamento. Enquanto isso, na África, ainda não chegamos lá, o que é perfeitamente compreensível, dadas as outras prioridades dos países”.

Para Manjoo, outro obstáculo é mudar a mentalidade. “Ainda há uma visão em todo o continente, uma visão bastante míope, de que os investimentos que você precisa para justificar no espaço são de risco muito alto e também que o dinheiro pode ser melhor posicionado em termos de aliviar questões tangíveis como educação, pobreza, infraestrutura elevação, que os tomadores de decisão podem ver”, diz ele.

O empresário acrescenta que a burocracia governamental está travando a indústria espacial africana e que é necessário investir para apoiar os negócios locais.”“São investimentos enormes”, diz ele. “Mas, os países estão lentamente começando a entender que o investimento no espaço hoje é, na verdade, para a sustentabilidade e prosperidade do seu país e da sua região nos próximos anos”.

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