Na última terça-feira (16), a gigante aeroespacial Northrop Grumman anunciou que está liderando uma equipe privada para projetar um Veículo para Terreno Lunar (LTV) tripulado para uso potencial pelo programa Artemis, da Nasa, que visa estabelecer presença humana sustentável na Lua e ao redor dela até o final desta década.

“Junto com nossos companheiros de equipe, iremos fornecer à Nasa um design de veículo ágil e acessível para melhorar muito a exploração humana e robótica da superfície lunar e permitir mais ainda uma presença humana sustentável na Lua e, em última análise, em Marte”, declarou Steve Kerin, vice-presidente de espaço civil e comercial na divisão de sistemas espaciais táticos da Northrop Grumman.

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Ilustração artística do buggy lunar que uma equipe liderada pela Northrop Grumman desenvolverá para uso potencial pelo programa Artemis, da Nasa. Imagem: Northrop Grumman

No convênio, estão a AVL, que desenvolve, simula e testa trens de força e outros sistemas veiculares; o fabricante de pneus Michelin; o Lunar Outpost, que está desenvolvendo rovers e outras tecnologias de exploração lunar; e a Intuitive Machines, cujo módulo de pouso Nova-D deverá colocar o LTV em solo na Lua.

Essa parceria acontece para atender uma solicitação da Nasa, que, no ano passado, pediu à indústria espacial ideias sobre o desenvolvimento de um LTV tripulado e não pressurizado para uso próximo ao Polo Sul da Lua, região supostamente provida de água e onde a agência pretende construir um “acampamento-base” das missões Artemis.

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No fim de agosto, a Nasa solicitou conselhos adicionais sobre o LTV elétrico, que precisará operar por pelo menos 10 anos na superfície lunar. “A maioria das pessoas faz muitas pesquisas antes de comprar um carro”, explicou Nathan Howard, gerente de projeto do LTV do Johnson Space Center da Nasa em Houston, na época.

“Estamos fazendo uma extensa pesquisa para um veículo espacial moderno que será fornecido pela indústria. Como planejamos a exploração da Lua a longo prazo, o LTV não será o buggy lunar ‘do seu avô’, usado durante as missões Apollo”, ironizou.

Lockheed Martin e GM também se unem para criar veículo buggy lunar

Ainda não se sabe se a Nasa comprará o LTV ou se seus desenvolvedores o oferecerão para uso como um serviço comercial. Esse é um dos detalhes que a agência está tentando resolver nesta fase de coleta de informações.

As empresas lideradas pela Northrop Grumman não são as únicas companhias privadas desenvolvendo um LTV para a Artemis. Em maio, a Lockheed Martin e a GM anunciaram que também estão se unindo na criação de um buggy lunar. Na época, um executivo da Lockheed disse que as duas empresas já vinham trabalhando no veículo “há um bom tempo”.

O LTV é um veículo espacial não pressurizado, o que significa que os astronautas devem manter seus trajes espaciais enquanto estiverem pilotando o buggy. No entanto, a Nasa também pretende fornecer aos astronautas do programa Artemis um grande veículo espacial pressurizado onde eles possam viver por longos períodos, se necessário. 

Funcionários da agência revelaram que planejam desenvolver o rover lunar pressurizado em parceria com a Agência de Exploração Aeroespacial do Japão (JAXA), que está projetando esse veículo com a Toyota.

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