Un descubrimiento realizado esta semana puede resolver un misterio de 43 años. En 1988, después de 30 años de funcionamiento, el radiotelescopio Big Ear en Delaware, Ohio, fue desmantelado y desmantelado. Él nunca fue el más grande ni el más sensible Radio telescopio mundo, pero hizo una de las observaciones más famosas de astronomía, sin explicación hasta hoy: el cartel “¡Guau!”.

La Gran Oreja se utilizó para buscar signos de vida extraterrestre a lo largo de la década de 1970. El 15 de agosto de 1977, encontró uno. Fue una señal fuerte e intermitente que duró 72 segundos y se destacó por el ruido de fondo, como un foco en una noche oscura.

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El equipo operativo del telescopio descartó rápidamente un posible origen terrestre o transmisión de un satélite. La señal, sin embargo, era tan poderosa e inusual que el astrónomo responsable de imprimir la datos, Jerry Ehman, escribió una palabra al costado: "¡Guau!".

Posteriormente, el director del laboratorio, John Kraus, contó algunos detalles sobre la observación. "La 'señal Wow' sugiere mucho un origen extraterrestre inteligente, pero poco más se puede decir hasta que vuelva a ser estudiado más", escribió en una carta al astrónomo Carl Sagan.

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“¡Vaya!” Datos de señal. Imagen: Radio Observatorio Big Ear y Observatorio / Reproducción Astrofísica de América del Norte

El equipo de Big Ear continuó buscando en el espacio, pero la señal nunca se encontró, ni nada parecido, en ningún otro lugar del cielo. Los astrónomos incluso buscaron estrellas esa podría ser la fuente de la señal, pero fue en vano. Hasta el día de hoy, el cartel "¡Guau!" permanece inexplicable.

El descubrimiento de una posible fuente de la señal esta semana es un paso importante. Esta revelación es el resultado de una investigación realizada por un astrónomo aficionado y la creación de un nuevo e impresionante Mapa de galaxias 3d.

En 2013, cuando la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzó el observatorio espacial Gaia para mapear el cielo nocturno, determinando la posición, la distancia y el movimiento de las estrellas con una precisión nunca antes vista. Hasta ahora, el observatorio ha mapeado alrededor de 1,3 millones de estrellas, lo que permite a los astrónomos crear el mapa 3D más detallado de nuestra galaxia jamás creado. La misión finaliza en 2024.

El nuevo mapa de estrellas ha mejorado significativamente nuestra comprensión de la galaxia y las estrellas que forman parte de ella. Obviamente, la base de datos de Gaia es mucho más detallada que el catálogo estelar utilizado por John Kraus en 1977. Con eso en mente, el astrónomo aficionado Alberto Caballero tuvo una idea: busque la fuente del "¡Wow!" de nuevo.

Entonces él repitió la búsqueda Big Ear, buscando estrellas similares a las Sol entre los miles identificados por Gaia en la región. Los criterios de similitud con la estrella fueron la temperatura, los rayos y el radio. Si es así, esto se convirtió en una fuente potencial. 

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2MASS Star 19281982-2640123. Imagen: PanSTARRS / DR1

"La única estrella potencialmente parecida al sol en toda la región" ¡Guau! " parece ser 2MASS 19281982-2640123 ″, dice el astrónomo. Esta estrella de nombre largo es idéntica a nuestro Sol: la misma temperatura, brillo y rayos. La gran diferencia es que está en la constelación de Sagitario, a 1.800 años luz de Terra.

Aún así, Caballero señala que hay muchas estrellas en esa región, algunas demasiado débiles para ser incluidas en el catálogo. De esta forma, la fuente puede ser una de ellas, y no necesariamente sería la estrella más grande de la región.

Identificó a otros 66 candidatos potenciales, pero con menos evidencia. Las temperaturas son similares, pero los datos sobre el radio y la luminosidad aún están incompletos. En el futuro, más información enviada por Gaia u otra misión cartográfica puede encontrar más correspondencia entre las estrellas.

Por ahora, nuestra mejor opción es el 2MASS 19281982-2640123. Para Caballero, el próximo objetivo sería encontrar señales de exoplanetas orbitando esta estrella. Allí se pueden esconder grandes secretos del universo.

Vía: Revista de astronomía