El año 2021 apenas ha comenzado y la gente ya espera llegar en diciembre. Y un cometa, descubierto en los primeros días de enero, promete ser otra buena razón para esperar el final del año.

Órbita del cometa G4AGJ62 calculada por Mike Meyer
Órbita del cometa G4AGJ62 calculada por Mike Meyer

Este cuerpo celeste fue confirmado oficialmente el 10 de enero, de Minor Planet Center, y recibió el nombre C / 2021 A1 (Leonard). Fue descubierto transitando entre las constelaciones de Ganado y Sabueso por Gregory Leonard, quien utilizó los telescopios del Mount Lemmon Survey en Arizona (EE. UU.). Sin embargo, tras su informe inicial, observatorios de otras partes del mundo informaron que habían localizado el mismo cometa en imágenes capturadas previamente. Este hecho permitió determinar su órbita con gran precisión, utilizando un total de 101 observaciones desde abril de 2020.

publicidad

Órbita y origen

A partir de las observaciones calculadas, el cometa C / 2021 A1 (Leonard) tiene una órbita muy empinada e hiperbólica. Los cometas con estas características provienen de la Nube de Oort, una región esférica en los confines del Sistema Solar, donde se encuentran los cuerpos planetesimales, básicamente compuestos por hielo y gases congelados. 

Eventualmente, una perturbación gravitacional puede lanzar algunos de estos cuerpos hacia el Sol, en un viaje de miles de años y, cuando alcanzan regiones más cálidas del Sistema Solar interior (generalmente desde la órbita de Júpiter), los elementos volátiles presentes en el cometa comienzan a sublimarse. , formando una tenue atmósfera llamada coma.

La interacción con los vientos solares puede arrastrar parte de esa atmósfera y también las partículas de polvo del cometa, formando la cola del cometa. 

Comet Orbit C / 2021 A1 (Leonard) - Fuente: JPL / NASA
Comet Orbit C / 2021 A1 (Leonard) - Fuente: JPL / NASA

Observación

Actualmente, el brillo del cometa C / 2021 A1 (Leonard) es demasiado tenue, incluso para ser percibido por telescopios. Sin embargo, la expectativa es que, al acercarse al Sol, este se vuelva tan brillante que se pueda ver fácilmente a simple vista, lo que debería ocurrir en los últimos días de 2021.

Gráfico de la curva de brillo esperado para el cometa C / 2021 A1 (Leonard)

La mejor noticia es que cuando este cometa alcance su mayor brillo, será visto en el hemisferio sur del planeta, lo que debería favorecer la observación en Brasil. A partir del 15 de diciembre, será visible justo después de la puesta del sol, en dirección a la Constelación de Sagitario. 

Todavía no es posible decir exactamente qué tan brillante puede llegar a ser. Algunos estiman que estará cerca de la cuarta magnitud, que ya es fácilmente visible a simple vista. Pero hay quienes creen que puede alcanzar magnitud cero, un brillo equivalente al de Vega, una de las estrellas más luminosas del cielo nocturno. 

Y aún debemos considerar el factor sorpresa. Los cometas son muy impredecibles y, con la aproximación del Sol, pueden presentar una oleada de brillo, haciéndolos aún más luminosos de lo esperado. Por otro lado, también pueden fragmentarse y desaparecer, frustrando las expectativas de los observadores aquí en la Tierra.

Fragmentación del cometa C / 2019 Y4 (Atlas) registrada por el Telescopio Hubble en abril de 2020. Créditos: Fragmentación del cometa C-2019. Créditos: Nasa / Esa / D. Jewitt (Ucla), Quanzhi Ye (Universidad de Maryland)

Si todo va bien, el 18 de diciembre, el cometa pasará a tan solo 4 millones de kilómetros de Venus, formando una hermosa conjunción que se podrá apreciar al atardecer.

Debería aparecer más y más alto en el horizonte cada noche, sin embargo, cada vez menos brillante también. Hasta finales de diciembre, probablemente todavía será visible a simple vista. 

Visión esperada para el cometa C / 2021 A1 (Leonard) en conjunto con Venus en el cielo de São Paulo
Visión esperada para el cometa C / 2021 A1 (Leonard) en conjunto con Venus en el cielo de São Paulo

El 3 de enero de 2022 alcanzará su punto más cercano al Sol, aproximadamente a 92 millones de kilómetros de distancia. En el transcurso del mes, se espera que el brillo disminuya aún más y sea visible solo a través de telescopios. En ese momento, el cometa se despide de nosotros y comienza su interminable viaje fuera del Sistema Solar. 

Es demasiado pronto para decir si será un cometa discreto o si será un espectáculo celeste al final del año. Sin embargo, es cierto que, a partir de ahora, genera muchas expectativas en la comunidad astronómica. ¡Estemos atentos!

Texto de Marcelo Zurita, presidente de la Asociación de Astronomía de Paraibana - APA; miembro de SAB - Sociedade Astronômica Brasileira; director técnico de Bramon - Red Brasileña de Observación de Meteoros - y coordinador regional (Noreste) del Asteroid Day Brasil