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La astrofísica brasileña Duilia de Mello está estudiando colisiones de galaxias distantes a partir de imágenes tomadas por un equipo de astrónomos aficionados en Brasil.

Duilia de Mello. Foto: alumni.usp.br/reprodução

La colisión entre galaxias es uno de los fenómenos más increíbles del Universo. Estos son procesos que consumen mucho tiempo para la escala de tiempo humana y pueden durar varios millones, o incluso miles de millones de años.

Curiosamente, debido a las enormes distancias entre las estrellas en una galaxia, los choques estelares apenas ocurren durante la colisión de dos galaxias. Sin embargo, hay un gran lío generado por las interacciones gravitacionales del proceso. Al final, las estrellas se fusionan en una sola galaxia, muy deformada por la colisión, pero eso no es todo.

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Simulación de la colisión entre la Vía Láctea y la Galaxia de Andrómeda. Créditos: Universe Sandbox

Parte de la materia que componen estas galaxias (gases, polvo e incluso algunas estrellas), se lanza al espacio intergaláctico, donde pueden reagruparse formando cúmulos estelares, pequeñas galaxias periféricas y también algunas capas de gas.

Y estos proyectiles son el foco de la investigación realizada por la astrofísica brasileña Duilia de Mello, investigadora de la Universidad Católica de Washington y colaboradora del Centro Espacial Goddard de la NASA.

Cáscaras de galaxias ARP 230. Créditos: Equipo DIM

El estudio de estas capas de gas nos permite conocer más sobre la evolución de las galaxias y la dinámica de sus colisiones. Pero para registrarlos, es necesario hacer fotos con varias horas de exposición, y el tiempo es algo que cada vez es más difícil de obtener en grandes observatorios.

Para solucionar este problema, Mello utilizó un recurso en el que Brasil está muy bien servido: la astronomía amateur. En una iniciativa sin precedentes, reunió a un equipo de astrónomos aficionados, con experiencia en Astrofotografía para contribuir a la investigación.

El proyecto se denominó Deep Images of Merges, o simplemente DIM. Hoy tiene inicialmente cinco astrónomos aficionados:

  • João Antônio Mattei, ingeniero y director general de una empresa de construcción civil;
  • Marcelo Domingues, funcionario;
  • Cristóvão Jacques, ingeniero y emprendedor;
  • Eduardo Oliveira, profesor de Ciencias Farmacéuticas de la UFVJM;
  • Sérgio José Gonçalves da Silva, ingeniero de telecomunicaciones
Duilia de Mello y un equipo de astrónomos aficionados que presentan el Proyecto DIM durante el Encuentro Nacional de Astronomía en 2020. Créditos: YouTube

Estos astrónomos utilizan sus telescopios para hacer imágenes de las galaxias estudiadas por Mello. Evidentemente, estos telescopios no tienen la misma calidad y definición que los grandes telescopios profesionales. Y para compensar este problema, el equipo está trabajando para integrar las imágenes de varias horas de exposición realizadas por varios telescopios en diferentes lugares de Brasil.

Y los primeros resultados de este trabajo se presentaron la semana pasada, en la Reunión de la Sociedad Astronómica Americana. En la ocasión se mostró una imagen del Centaurus A Galaxy, realizada a partir de la integración de fotos que suman hasta 41 horas de exposición.

Centaurus A es una galaxia peculiar, ubicada a 14 millones de años luz de distancia, en dirección a la Constelación de Centauros. Es el resultado de una colisión entre dos galaxias más pequeñas, y esta colisión es responsable de su forma irregular y las cáscaras que ahora se ven en el proyecto DIM.

Imagen del Centaurus A Galaxy integrando 41 horas de exposición. En amarillo, las conchas identificadas en 1983 y en rojo, las nuevas conchas identificadas por la selección brasileña. Foto: Equipo DIM

Además de las conchas ya observadas en esta galaxia, el equipo brasileño identificó 9 nuevas conchas alrededor de Centaurus A, demostrando una vez más la excelencia de la astronomía amateur brasileña y el potencial científico de asociaciones como esta, idealizada por Mello.

Texto de Marcelo Zurita, presidente de la Asociación de Astronomía de Paraibana - APA; miembro de SAB - Sociedade Astronômica Brasileira; director técnico de Bramon - Red Brasileña de Observación de Meteoros - y coordinador regional (Noreste) del Asteroid Day Brasil