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Una empresa francesa llamada ThrustMe anuncio probó recientemente un nuevo tipo de propulsor a base de yodo para satélites pequeños (Cubesats). La tecnología promete extender la vida de estos satélites e incluso reducir la cantidad de basura espacial alrededor del planeta.

Los cubesats son satélites compuestos por uno o más módulos cúbicos de 10 cm de lado y un máximo de 1,3 kg cada uno. Pueden utilizarse para la observación del planeta, para las telecomunicaciones (radioaficionados, por ejemplo) y como plataforma para probar ideas y proyectos que no justifiquen el costo o no requieran un satélite tradicional.

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Debido a su pequeño tamaño, no tienen propulsión propia. Esto significa que es imposible corregir un error de órbita después de un lanzamiento o cambiarlo para que puedan cumplir una nueva misión.

Además, la falta de propulsores hace que al final de su vida útil los Cubesats estén condenados a vagar por el espacio durante décadas como basura espacial, algo que podría poner en riesgo a otros satélites e incluso misiones tripuladas. Los satélites más grandes, con hélices, pueden dirigirse a nuestro planeta y si desintegrarse durante el reingreso a la atmósfera.

El SpaceTy Beihangkongshi-1 es el primer Cubesat equipado con propulsor ThrustMe. Imagen: ThrustMe

El sistema de ThrustMe, llamado NPT30-I2, es simple, pequeño y lo suficientemente barato para usarse en un CubeSat. El yodo no es tóxico y es sólido a temperatura ambiente, pero se sublima (se convierte en gas sin entrar en estado líquido) cuando se calienta lentamente.

Además, ocupa menos espacio que el combustible utilizado tradicionalmente en las hélices, lo que es fundamental en un satélite donde cada milímetro de espacio es importante. Según ThrustMe, una ventaja de su producto es que los módulos de propulsión se pueden entregar "precargados" a sus clientes, simplificando su integración.

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La tecnología fue enviada en un satélite comercial llamado SpaceTy Beihangkongshi-1, lanzado en noviembre de 2020, y recientemente probado por ThrustMe en dos "quemaduras" de 90 minutos que resultaron en un cambio de altitud de 700 metros.

ThrustMe ya ofrece comercialmente el NPT30-I2, en forma de módulos con 1U o 1.5U (siendo 1U el tamaño de un CubeSat básico con 10 cm en el lateral). Price no fue informado.

fuente: Slashgear