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Cuando los periodos orbitales de un planeta forman una fracción simple (es decir, ambos números son enteros), se dice que están en armonía. Usando el telescopio espacial Cheops (Satélite de caracterización de exoplanetas), operado por la agencia espacial europea, astrónomos de las universidades de Berna y Ginebra, Suiza, encontraron una relación tan armónica entre cinco de los seis exoplanetas que orbitan alrededor del estrella TOI-178, a más de 200 años luz de nosotros.

Las primeras observaciones de este sistema solar se realizaron utilizando el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (Tess) de la NASA en tránsito y señalaron tres exoplanetas, con dos de ellos orbitando muy cerca. Pero los resultados se consideraron "inconclusos", lo que dio lugar a más investigaciones.

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“Observamos el sistema con instrumentos adicionales, como el espectrógrafo Espresso (Echelle Spectrograph for Rocky Exoplane- and Stable Spectroscopic Observations, Echelle Spectrograph for Stable Spectroscopic and Rocky Exoplanet Observation) basado en el suelo del Paranal Observatory del European Southern Observatory ( ESO, European South Observatory) en Chile, pero los resultados no fueron concluyentes ”, dice Adrian Leleu, astrónomo del Centro para el Espacio y la Habilitación del Universo de la Universidad de Berna.

“Después de analizar los datos de once días de observación del sistema con Keops, parecía haber más exoplanetas de los que habíamos pensado inicialmente”, dice Leleu. El equipo identificó una posible solución con cinco exoplanetas y decidió invertir otro día de observación en el sistema para confirmar. Descubrieron que, de hecho, había cinco exoplanetas presentes con períodos orbitales de aproximadamente 2, 3, 6, 10 y 20 días, respectivamente.

Telescopios del Observatorio Paranal, parte del complejo ESO (Observatorio Europeo Austral) en ChilePTZ Pictures / Shutterstock

El descubrimiento de un sistema con cinco exoplanetas sería, en sí mismo, un hecho notable. Pero lo que intrigó al astrónomo fue que parecían estar en armonía. “Nuestra teoría implicaba que podría haber un exoplaneta adicional en esta armonía; sin embargo, su período orbital tenía que estar muy cerca de los 15 días ”, dijo.

Una nueva observación con Keops confirmó que el sistema alrededor de TOI-178 tiene, de hecho, seis exoplanetas. Gracias a la precisión de los instrumentos del telescopio, combinada con los datos de Tess, los científicos pudieron medir los períodos y el tamaño de exoplanetas de 1,1 a 3 veces el tamaño de la Tierra. Y luego tuvieron otra sorpresa.

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“En los pocos sistemas que conocemos con tal armonía, la densidad de exoplanetas disminuye constantemente a medida que nos alejamos de la estrella. En el sistema TOI-178, un exoplaneta denso y terrestre como la Tierra parece estar muy cerca de un exoplaneta con la mitad de la densidad de Neptuno seguido de uno muy similar a Neptuno ”, dice Kate Isaak, científica del Proyecto Cheops de la NASA.

“Por lo tanto, el sistema ha demostrado ser algo que desafía nuestra comprensión de la formación y evolución de los sistemas planetarios”, dice Leleu.

fuente: Alerta Eureka