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¿Quién dijo que los pingüinos no vuelan? Si depende de la NASA, sí vuelan: Linux fue el sistema operativo elegido por la agencia para el helicóptero Ingenuity, que ya ha está en marte y pronto intentará el primer vuelo a la superficie de otro planeta.

La información fue mencionada por Tim Canham, ingeniero de software de la agencia espacial estadounidense en Entrevista a IEEE Spectrum. “Esta es la primera vez que llevamos Linux a Marte […] Nunca antes habíamos usado Linux, que yo sepa. Definitivamente no en los rovers anterior", dijo.

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La opción para Linux fue el resultado de otra elección inusual: Ingenuity se basa en el procesador Snapdragon 801, de Qualcomm, un chip de 2014 equipado con 4 núcleos a 2,5 GHz, que ya se ha utilizado en varios teléfonos inteligentes disponibles comercialmente.

Diagrama de un procesador Qualcomm Snapdragon 801, el mismo que se usa en Ingenuity
Diagrama de un procesador Qualcomm Snapdragon 801. Imagen: Qualcomm / Reproduction

El helicóptero no es parte de la misión principal de Perseverance, sino una "demostración de tecnología" para demostrar que es posible volar en Marte. Por esta razón, se construyó con componentes disponibles comercialmente ("listos para usar", en la jerga de la industria) y de bajo costo, en lugar de soluciones desarrolladas especialmente para su uso en el espacio.

“Queríamos un procesador potente y compacto para el helicóptero, y el mejor candidato fue una tarjeta Snapdragon 801 que encontramos. Pero no existe una versión de VxWorks para eso ”, dijo Canham. PC Magazine. "Ciertamente es una victoria para Linux".

VxWorks es un sistema operativo en tiempo real para sistemas embebidos, desarrollado por la empresa norteamericana Wind River Systems. Ya se ha utilizado en varios otros vehículos de la NASA, incluidos rovers anteriores.

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Ingenio durante el montaje en el laboratorio de propulsión a chorro de la NASA (JPL).
Ingenio durante el montaje en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. Imagen: NASA / JPL

Más específicamente, el software Ingenuity se basa en el FPrime, “Marco” de código abierto desarrollado por la propia NASA para “permitir el rápido desarrollo y despliegue de aplicaciones de software integradas para vuelos espaciales”.

Tan potente como los teléfonos Android

El uso del Snapdragon 801 hace que Ingenuity sea más poderoso que el propio vehículo Perseverance. Esto se debe a que el helicóptero fue diseñado para operar de forma autónoma, despegando y aterrizando sin intervención humana. Debido al retraso en la comunicación entre la Tierra y Marte (actualmente 22 minutos para una señal desde y hacia una señal) sería imposible controlar el helicóptero directamente.

La perseverancia, por otro lado, se basa en una computadora “reforzada” y preparada para operar en entornos con altos niveles de radiación, como la superficie de Marte. El Bae Rad750 está equipado con un procesador PowerPC 750 de 200 MHz, 256 MB de RAM y 2 GB de memoria interna. Tan poderoso como un Apple Powerbook G3 “Wall Street”, de 1998, o los primeros iMacs “verdes”. El sistema operativo es VxWorks.

Imagen de la placa BAE 750, computadora que es el cerebro de la perseverancia
La computadora BAE 750 es el "cerebro" de la perseverancia. Imagen: Grupo de tecnología artesanal / Reproducción

La tecnología “obsoleta” tiene varias razones: proyectos como Perseverance llevan décadas desde la fase conceptual hasta el aterrizaje. La plataforma de hardware es una de las primeras cosas definidas y no puede cambiar a lo largo del proyecto, ya que todo lo demás, como el software y los sistemas, se basa en ella.

Además, la plataforma es muy similar a la utilizada en el rover Curiosity, que ha estado explorando Marte durante ocho años. Para la NASA, algo mejor "más antiguo", pero confiable, es mejor que un producto nuevo que nunca se ha probado más allá de la atmósfera terrestre.

fuente: Espectro IEEE, PC Magazine (1)

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