Científicos de la Universidad de California, Riverside, en Estados Unidos, publicaron en la revista Science Advances un estudio que encontró la primera evidencia de organos respiración sofisticada en criaturas marina 450 millones de años.

Trilobites, que sobrevivieron durante más de 250 millones de años, más que el dinosaurios - respiraban a través de sus piernas, con estructuras en forma de branquias colgando de sus muslos.

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"Hasta ahora, los científicos han comparado la rama superior de la pata del trilobite con la rama superior no respiratoria de los crustáceos, pero nuestro trabajo muestra, por primera vez, que la rama superior funcionaba como una branquia", dijo Jin-Bo Hou. estudiante de doctorado en paleontología de la UCR, quien dirigió la investigación.

Fósil de trilobites conservado en pirita. Créditos: Jin-Bo Hou / UCR
Fósil de trilobites conservado en pirita. Créditos: Jin-Bo Hou / UCR

El descubrimiento es importante para ayudar a armar el rompecabezas de la evolución. animal y fue posible gracias a un conjunto extremadamente raro de fósiles y con la ayuda de la tecnología.

"Fueron preservados en pirita, oro de los tontos, pero es más importante que el oro para nosotros, porque es la clave para comprender estas estructuras antiguas", dijo Nigel Hughes, profesor de geología en la UCR y coautor del artículo.

Los estudios indican que se han descubierto más de 22 especies de trilobites, pero las partes blandas de las criaturas son visibles solo en unas dos docenas.

Vista detallada de la pierna del trilobite. Créditos: Jin-Bo Hou / UCR
Vista detallada de la pierna del trilobite. Créditos: Jin-Bo Hou / UCR

Según la paleontóloga Melanie Hopkins, miembro del equipo de investigación del Museo Estadounidense de Historia Natural, un tomógrafo ayudó a crear modelos tridimensionales de estas estructuras branquiales que rara vez se ven: “Esto nos permitió ver el fósil sin tener que perforar mucho y rectificación en la roca cubre el espécimen. De esa manera, podríamos obtener una vista que incluso sería difícil de ver con un microscopio: estructuras anatómicas de trilobites realmente pequeñas del orden de 10 a 30 micrones de ancho ”. El cabello humano, por ejemplo, tiene un grosor de aproximadamente 100 micrones.

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Estos especímenes fueron descubiertos a fines del siglo XIX, pero solo con la tecnología actual fue posible ver cómo la sangre se habría filtrado a través de las cámaras de estas delicadas estructuras, capturando oxígeno a lo largo del camino a medida que se movía. De ahí el parecido con las branquias de los artrópodos marinos modernos, como cangrejos y langostas.

“En el pasado, hubo cierto debate sobre el propósito de estas estructuras porque la parte superior de la pierna no es un buen lugar para los dispositivos respiratorios. Pensaría que sería fácil que estos filamentos se obstruyeran con sedimento donde están. Es una pregunta abierta por qué desarrollaron la estructura en ese lugar de sus cuerpos ”, explicó Hopkins.

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