Ya sabemos que si descubriéramos hoy un asteroide dirigiéndose hacia la Tierra no pudimos hacer nada para evitar el impacto.. Esto fue lanzado recientemente con un experimento coordinado por NASA en la Conferencia de Defensa Planetaria, lo que hizo que mucha gente se sintiera aprensiva. Pero, ¿cómo piensa la ciencia hacer esto en el futuro?

En términos de defensa planetaria, ya se han presentado una serie de ideas creativas para desviar un asteroide que puede estar en camino a Terra. Uno de ellos propone pintar el asteroide para alterar el efecto Yarkovsky, que genera una pequeña fuerza sobre un cuerpo en rotación debido a su radiación térmica. Otra idea muy bien aceptada es el tractor gravitacional, una nave espacial muy masiva, que podría desviar un asteroide con solo acercarse a él. Su interacción gravitacional con el roca espacial podría provocar un pequeño cambio en su órbita, y si esto se hiciera durante varios años, la órbita podría alterarse significativamente, evitando un posible impacto con la Tierra.

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El problema es que estas y muchas otras buenas ideas, por ahora, están solo en la idea. En parte debido a la falta de tecnología, en parte debido a la falta de inversión. Pero recientemente, hemos tenido algunos buenos avances en este campo. La más importante de ellas es la misión AIDA-DART, desarrollada en asociación entre las agencias espaciales estadounidenses y europeas.

Misión AIDA-DART

El principal objetivo de la misión es evaluar los efectos del impacto de un proyectil contra un asteroide. Y el objetivo elegido es el asteroide Didymos, que tiene una mini-luna llamada Dimorphus, o Didymoon, para los íntimos.

Imagen ilustrativa de la Misión AIDA-DART
Imagen ilustrativa de la Misión AIDA-DART. Créditos: ESA / NASA

En la idea original, la ESA enviaría una sonda, llamada AIDA, que entraría en la órbita del sistema Didymos y realizaría una serie de mediciones y análisis del asteroide y su luna. A continuación, la NASA enviaría una segunda sonda, DART, que golpearía a Dimorphus a gran velocidad. Los efectos de ese impacto serían monitoreados por AIDA.

Desafortunadamente, problemas políticos y financieros alteraron la planificación europea y retrasaron el lanzamiento de AIDA. Como resultado, solo llegará a Didymos en 2027, cinco años después del impacto del DART, que debería ocurrir el próximo año, y ahora debe ser monitoreado por telescopios terrestres y por un cubesat italiano.

El éxito de estas pruebas puede mostrarnos una forma de desviar los asteroides de los proyectiles cinéticos. Pero ya ves que necesitamos mucho tiempo de antelación para planificar y llevar a cabo una misión como esta.

la solución rusa

Y si nada de esto sale bien, ¿quién puede defendernos? ¡Los rusos! Rusia lleva un tiempo trabajando en una serie de proyectos de investigación que podrían crear la que sería nuestra última línea de defensa contra estas rocas espaciales: las bombas nucleares.

Debido a los acuerdos internacionales que prohíben las explosiones nucleares en el espacio, las pruebas se limitan a los laboratorios, pero ya indican que las bombas pueden tener éxito para hacer explotar un asteroide o desviarlo, si detonan cerca de él. Para ello se utilizaría una tecnología que ya existe: los misiles balísticos intercontinentales. En una situación de emergencia, los misiles podrían prepararse en solo 10 días, si las autoridades estuvieran de acuerdo.

Rusia planea usar sus misiles balísticos intercontinentales contra asteroides cercanos a la Tierra
Rusia planea desplegar sus misiles balísticos intercontinentales contra asteroides cercanos a la Tierra. Fuente: Raytheon

Los rusos tienen la intención de probar esta solución con el temido asteroide Apophis, durante su aproximación en 2036. Pero primero deben convencer a la comunidad internacional de que esto no tendría consecuencias indeseables. Realmente no me gusta la idea de tener una nube de asteroides radiactivos en el camino de la Tierra, en caso de que algo saliera mal con este enfoque.

Dia del asteroide

La búsqueda de soluciones para proteger la Tierra contra asteroides potencialmente peligrosos, así como acciones de concientización sobre estos objetos, son parte del movimiento global Asteroid Day, que se celebra anualmente el 30 de junio, día del evento de mayor impacto en la historia reciente de la humanidad. ocurrió en Tunguska, Siberia, en 1908. Eventos como el de Tunguska son muy raros, pero siempre han ocurrido y deben continuar ocurriendo. Por lo tanto, los Dia del asteroide promueve estas acciones para que la humanidad esté preparada para el próximo gran impacto.

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