Investigadores de la Universidad de Arizona han publicado ilustraciones que muestran lo que sucede cuando un agujero negro se traga una estrella. Las observaciones se han colocado en un nuevo papel, publicado en The Astrophysical Journal y puede dilucidar detalles sobre los orígenes de algunos tipos de agujeros negros.

Básicamente, cuando una estrella está cerca de un agujero negro, lo que sucede es lo que los científicos denominan "evento de interrupción de las mareas". La destrucción de la estrella va acompañada de una proyección de radiación cuyo brillo puede superar al de todas las estrellas de la región del agujero negro, tal vez incluso durante años.

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Y todo este proceso se ve así:

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La ilustración muestra lo que sucede cuando un agujero negro envuelve una estrella, que adquiere una apariencia estirada, como si un líquido "brotara".
La ilustración realizada por la Universidad de Arizona muestra la radiación de luz que escapa de una estrella cuando es "arrebatada" por un agujero negro (Imagen: Universidad de Arizona / Publishing)

El equipo de científicos, dirigido por el investigador postdoctoral Sixiang Wen, utilizó un serie de rayos x observado a partir de un evento de interrupción llamado "J2150" para medir la velocidad de giro del agujero negro, así como su masa. La conclusión es que se trata de un agujero negro de tamaño intermedio, relativamente esquivo y difícil de observar, y de origen desconocido.

"El hecho de que pudiéramos capturar este agujero negro mientras devoraba una estrella nos dio la oportunidad de observar algo que de otro modo sería invisible para nosotros", dijo Ann Zabludoff, profesora de astronomía en la Universidad de Arizona y coautora. del papel. "No solo eso, al analizar el resplandor, podemos comprender mejor esta categoría de agujeros negros, que bien pueden contemplar la mayoría de los objetos de este tipo en los centros de las galaxias".

Con esta información, los científicos concluyeron que el agujero negro tenía una masa relativamente baja - para objetos de su tipo, al menos -, conteniendo unas 10 veces la masa de nuestro sol.

“Gracias a observaciones astronómicas recientes, ahora sabemos que casi todas las galaxias similares o más grandes que la Vía Láctea tienen, en sus respectivos centros, un agujero negro supermasivo ”, dijo Nicholas Stone, otro autor del artículo. "Estos gigantes tienen, en promedio, entre mil y 1 mil millones de veces la masa del Sol, y son fuentes extremadamente poderosas de radiación electromagnética cuando aparecen muchos gases interestelares en su región".

Aunque ya entendemos el origen de un agujero negro, básicamente, pueden provenir de un explosión de supernova, el nombre que se le da a la muerte de una estrella, todavía no entendemos el proceso que conduce a su formación. En el caso de los agujeros supermasivos, existen varias teorías sobre ellos, pero el conocimiento es aún menor en el caso de los agujeros intermedios. Una idea muy actual es que en realidad son "trozos" de agujeros negros supermasivos que se separaron del cuerpo original y ahora actúan por sí mismos.

"Todavía sabemos muy poco sobre la existencia de agujeros negros en el centro de galaxias más pequeñas que la Vía Láctea", dijo Peter Jonker de la Universidad de Radboud en los Países Bajos. "Debido a las limitaciones de observación, es un desafío descubrir agujeros negros centrales con menos de un millón de masas solares".

Zabludoff afirma que el J2150 tiene un promedio de giro muy rápido, pero no "el más rápido" que puede generar. Esta medida en particular puede ocultar información sobre cómo crecen objetos como ese: “es posible que se haya formado de esta manera y no haya cambiado tanto desde entonces, o dos agujeros negros intermedios pueden haberse fusionado recientemente para formarlo”, dice el experto. "Todavía no sabemos si el giro que medimos excluye escenarios en los que el agujero crece durante un largo período de tiempo, de la absorción gradual de gas o de varias 'boquitas' de gas que llegan a él desde todas las direcciones".

En el futuro, nuevas observaciones de este tipo de disrupción podrían llevar a los astrónomos a estimar con mayor precisión la distribución de los agujeros negros en las galaxias.

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