En la noche del 13 de septiembre, el astrónomo aficionado brasileño José Luis Pereira realizó una hazaña histórica y sin precedentes: registró, por primera vez en Brasil, el impacto de un asteroide con el planeta Júpiter. Pero para comprender la relevancia de este registro para la Astronomía en Brasil y en el mundo, necesitamos recordar un poco de la historia de los eventos de impacto en el gas gigante.

Hasta hace poco tiempo, se creía que los principales impactos en el Sistema solar eran cosa del pasado. Hasta 1994, el impacto del cometa Shoemaker-Levy 9 marcó la atmósfera de Júpiter y encendió una llamada de atención entre los científicos. Por un lado, este evento movilizó a toda la comunidad astronómica en un intento de registrar y estudiar el impacto, lo que nos brindó una oportunidad única para estudiar las capas inferiores del atmósfera jovianos. Por otro lado, nos mostró que los mayores impactos en el Sistema Solar aún ocurren, y si algo así sucediera en nuestro planeta, la humanidad estaría en grave riesgo de extinción.

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Ubicación del impacto de uno de los fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9 sobre Júpiter
Ubicación del impacto de uno de los fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9 sobre Júpiter. Créditos: HST / NASA

Después de Shoemaker-Levy 9, aumentamos significativamente nuestra capacidad para descubrir asteroides peligrosos para la Tierra. Comenzamos a monitorear nuestros cielos y, más sistemáticamente, el planeta Júpiter, buscando impactos que pudieran ser registrados y estudiados desde la Tierra. Pero esto no es algo tan sencillo.

Un fenómeno muy raro

Cuando una roca espacial choca contra Júpiter, ocurre un fenómeno luminoso muy similar a lo que ocurre en la Tierra, conocido como meteoro. El meteoro brilla debido a la alta velocidad con la que la roca espacial golpea la atmósfera, comprimiendo y calentando sus gases y formando una burbuja de plasma a su alrededor. En Júpiter tiene lugar exactamente el mismo proceso. Pero para que podamos observar un meteoro joviano aquí en la Tierra, dependemos de condiciones muy especiales.

En promedio, Júpiter está a 750 millones de kilómetros de la Tierra y como estamos en una órbita más interna, solo vemos el lado brillante del planeta. Entonces, para observar un impacto en Júpiter, el meteoro debe ser significativamente más brillante que su superficie iluminada. Y esto solo ocurre en los eventos más energéticos, generados por objetos muy grandes o muy rápidos.

Impacto de asteroide con Júpiter registrado en Brasil. Créditos: José Luis Pereira / Marc Delcroix

Estos eventos no son tan raros en Júpiter. Se estima que alrededor de 12 de ellos ocurren anualmente, pero excluyendo los que ocurren en la parte posterior del planeta y en el momento en que Júpiter no es visible para nosotros, habría alrededor de 4 impactos por año que podrían registrarse aquí en la Tierra. .

Pero esto solo sucedería si hubiera un monitoreo sistemático de Júpiter, por observadores repartidos en diferentes longitudes de la Tierra. Por eso la participación de astrónomos aficionados es fundamental, y por eso es tan importante el registro de José Luís. Después del Shoemaker-Levy 9 de 1994, el impacto registrado por el brasileño fue solo el octavo en la historia de la humanidad.

Historia de impactos descubiertos por observadores

El primero ocurrió solo en 2009, 15 años después de Shoemaker-Levy 9, y solo se descubrió porque el astrónomo aficionado australiano Anthony Wesley notó una gigantesca mancha oscura en el hemisferio sur del planeta. A partir de las imágenes del telescopio espacial Hubble, los astrónomos concluyeron que el lugar se formó por el impacto de un asteroide de unos 500 metros.

Las imágenes del Hubble muestran una nube negra formada por el impacto de un asteroide de unos 500 metros
Las imágenes del Hubble muestran una nube negra formada por el impacto de un asteroide a unos 500 metros de altura. Créditos: HST / NASA

En junio de 2010, el mismo Anthony Wesley logró grabar en video el impacto del flash que ocurrió en Júpiter, que también fue grabado por Christopher Go de las Filipinas. Y en agosto del mismo año, otro se registró un destello de impacto por el japonés Masayuki Tachikawa.

En 2012, el astrónomo aficionado estadounidense Dan Petersen notó visualmente un destello en Júpiter mientras observaba el planeta a través de su telescopio. Presentó su informe a un foro ALPO (Asociación de Observadores Planetarios y Lunares). Con base en este informe, el también estadounidense George Hall decidió revisar las imágenes que tomó de Júpiter en ese momento y encontró que había registrado en video el impacto informado por Petersen.

En 2016, otro el impacto fue detectado por el australiano Gerrit Kernbauer e confirmado por John McKeon. En 2017, el francés Sauveur Pedrangelu observó otro destello en Júpiter y, tras la publicación de su informe, el impacto fue confirmado por dos observadores alemanes, Thomas Riessler y André Fleckstein, quienes registró el evento.

En abril de 2020, la sonda espacial Juno, en órbita alrededor de Júpiter desde 2016, registró un destello de solo 17 milisegundos al sobrevolar el planeta. La grabación se realizó en su espectrógrafo ultravioleta y, a pesar de ser muy rápido, emitió una enorme cantidad de energía. Los científicos concluyeron que el fenómeno se generó por el impacto de un pequeño asteroide, que mide entre 1 y 4 metros. A pesar de la intensidad del destello, era demasiado débil para ser detectado por telescopios en la Tierra, a 750 millones de kilómetros de distancia.

Impacto en Júpiter registrado por espectrógrafo Juno Sonda
Impacto en Júpiter registrado por el espectrógrafo Juno Sonda. Fuente: Cartas de investigación geofísica

Este fue el último impacto registrado en Júpiter antes del 13 de septiembre de este año, cuando José Luis Pereira realizó una hazaña sin precedentes para la astronomía brasileña.

El primer impacto brasileño

Para lograr esta hazaña, desde 2018, José Luis ha dedicado varias horas de sus noches participando en el Proyecto DeTect, un programa internacional de monitoreo del planeta Júpiter, donde es uno de los astrónomos más dedicados.

Ranking de los astrónomos que más contribuyeron al seguimiento de Júpiter en el Programa DeTeCt
Ranking de los astrónomos que más contribuyeron al seguimiento de Júpiter en el Programa DeTeCt. Fuente: reproducción astrosurf.com

Y el premio a su esfuerzo llegó este lunes. Mientras preparaba el telescopio, José Luis notó un destello luminoso en el planeta. En ese momento todavía tenía dudas, pero afortunadamente, incluso durante la preparación, el astrónomo ya había comenzado a grabar los videos. Posteriormente, José Luis ejecutó el software que realiza la búsqueda automatizada de los videos. El software señaló una alta probabilidad de que tuviera un impacto, y cuándo verificó tu video, descubrió que el destello en realidad tenía todas las características de un impacto en Júpiter.

El astrónomo aficionado José Luis Pereira
El astrónomo aficionado José Luis Pereira utilizó junto a su telescopio para detectar el impacto. Créditos: Archivo personal

Aún sin creer que finalmente hubiera logrado su principal objetivo, se puso en contacto con Marc Delcroix, coordinador del programa DeTeCt, y notificó oficialmente su inscripción. Delcroix ha enviado una alerta a los astrónomos de todo el mundo para que verifiquen sus registros. Para que un destello detectado en Júpiter se considere un impacto, debe haber sido registrado por al menos dos observadores en diferentes lugares de la Tierra. Hasta el momento, 4 otros observadores independientes confirmó el fenómeno, y José Luis se convirtió en el primer brasileño de la historia en registrar un impacto en Júpiter.

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