un científico basado en Antofagasta está utilizando una bacteria que come metales en experimentos con el fin de reducir la contaminación causado por la industria minera en Chile. Se sabe que estos organismos, conocidos como "extremófilos", sobreviven a las condiciones ambientales más difíciles.

Chile es el mayor productor de cobre en el mundo, con la extracción de metales que corresponde a aproximadamente el 15% del Producto Interno Bruto (PIB) del país. Allí existen prácticas de reciclaje de objetos metálicos, pero no cubre todos los artefactos: los camiones compactadores, por ejemplo, pueden almacenar hasta 50 toneladas de roca, pero su maquinaria no es reciclable y los vehículos normalmente se abandonan en el desierto Atacama.

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El biotecnólogo Nadac Reales, sosteniendo un tubo que contiene la bacteria que come metales.
El biotecnólogo Nadac Reales, sosteniendo un recipiente que contiene la bacteria "Leptospirillum“, Que se alimenta de metales y sobrevive en ambientes inhóspitos (Imagen: Rudanac Biotec / Publishing)

El biotecnólogo Nadac Reales, sin embargo, ha estado experimentando con los organismos extremófilos - una idea que ha estado desarrollando desde la universidad, cuando utilizó una bacteria que se alimenta de metales para el trabajo académico sobre cómo mejorar la extracción de cobre.

“Me di cuenta de que hay varias demandas en la industria minera, como el desperdicio de desechos metálicos”, dijo a la AFP. Para la agencia, la especialista, que ahora tiene su propia empresa, Rudanac Biotec, dijo que estaba realizando pruebas con una bacteria llamada “Leptospirillum”, Con un enfoque en la oxidación del hierro.

“Esta bacteria vive en un ambiente muy ácido, prácticamente no se ve afectada por las altas concentraciones de metales”, dijo Reales. "Al principio se necesitaron dos meses para desintegrar una uña". El “Leptospirillum” fue extraído de géiseres en la región del Tatio, a 4,2 mil kilómetros sobre el nivel del mar ya 350 kilómetros de Antofagasta.

Sin embargo, Reales descubrió que, en tiempos de hambre, las bacterias tenían que adaptarse y encontrar nuevas formas de alimentarse. Después de dos años de pruebas, los resultados del estudio revelaron una tasa promedio más alta a la que las bacterias devoraron hierro: se repitió el mismo proceso de las uñas y el artefacto se consumió en tan solo tres días.

“Leptospirillum” no representa ningún riesgo para el ser humano o la naturaleza, minimizando el impacto de su uso en este objetivo: “siempre hemos visto mucho potencial en este proyecto que ya ha pasado por una importante prueba de laboratorio”, dijo Drina Vejar. miembro de un microbiólogo.Equipo de cuatro personas que trabajan con Reales. "Es sumamente necesario, en este momento, que tengamos un plan para un desarrollo más sostenible, especialmente en estas ciudades llenas de industrias contaminantes".

A pesar de contar con el apoyo financiero del gobierno federal de Chile, Reales todavía dice que tu startup necesita más inversiones para realizar pruebas de campo, evaluando la capacidad de la bacteria para aplicaciones prácticas. Según ella, el objetivo ahora es probar si "Leptospirillum" puede "comerse" el cubo de una hormigonera (el camión hormigonera utilizado en el construcción civil) o un camión compactador de basura.

Ante una posible inversión del sector privado en el proyecto, las empresas del sector se beneficiarán de inmediato. Luego de que las bacterias que se alimentan de metales terminan su "comida", lo que queda es un compuesto líquido que, además de no dañar a los humanos ni a la naturaleza, puede ser utilizado por las empresas en la extracción más rápida y sustentable del cobre, por medio de un proceso. llamado "hidrometalurgia".

Reales presentó recientemente documentación para obtener una patente para su tecnología y espera que el proceso, si pasa las pruebas prácticas, se adopte en los próximos años.

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