Científicos de la Universidad de Queensland, en Australia, descubrió estrellas lanzando ondas de radio inesperadamente, lo que puede, dicen, indicar la existencia de planetas ocultos cercanos.

Benjamin Pope, físico y profesor de la Universidad, junto con miembros del observatorio nacional holandés ASTRON, ha estado buscando planetas utilizando el radiotelescopio más poderoso del mundo, el Low Frequency Array (LOFAR), que se encuentra en los Países Bajos.

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El estudio utilizó un potente radiotelescopio para identificar señales de radio de 19 estrellas enanas rojas. Imagen: Marko Aliaksandr - Shutterstock

"Encontramos señales de 19 estrellas enanas rojas distantes, cuatro de los cuales se explican mejor por la existencia de planetas que los orbitan ”, dijo Pope. "Sabemos desde hace mucho tiempo que los planetas de nuestro propio sistema solar emiten potentes ondas de radio cuando sus campos magnéticos interactúan con el viento solar, pero las señales de radio de los planetas fuera de nuestro sistema solar aún no han sido captadas".

Dice que "este descubrimiento es un paso importante para la radioastronomía y podría potencialmente conducir al descubrimiento de planetas en toda la galaxia".

Si antes los astrónomos solo podían detectar las estrellas más cercanas en constante emisión de radio, ahora los radioastrónomos pueden ver estrellas viejas y así buscar planetas alrededor de esas estrellas.

El equipo se centró en las estrellas enanas rojas, que son mucho más pequeñas que el Sol y se sabe que tienen una intensa actividad magnética que impulsa las llamas estelares y la emisión de radio.

Sin embargo, según el sitio web Phys, también aparecieron algunas estrellas viejas, magnéticamente inactivas, desafiando la comprensión convencional.

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Existencia de nuevos planetas por confirmar

Joseph Callingham, de la Universidad de Leiden y miembro de ASTRON, es el autor principal de la investigación, que se publicó en Nature Astronomy. Él dice que el equipo confía en que estas señales provienen de la conexión magnética de estrellas y planetas invisibles en órbita, similar a la interacción entre Júpiter y su luna Io.

“Nuestra propia Tierra tiene auroras, comúnmente reconocidas aquí como las luces del norte y del sur, que también emiten poderosas ondas de radio, esto se debe a la interacción del campo magnético del planeta con el viento solar”, dijo.

“Pero en el caso de las auroras de Júpiter, son mucho más fuertes porque su luna volcánica Io está arrojando material al espacio, llenando el entorno del planeta con partículas que impulsan auroras excepcionalmente poderosas”, explicó.

"Nuestro modelo para esta emisión de radio de nuestras estrellas es una versión ampliada de Júpiter e Io, con un planeta envuelto en el campo magnético de una estrella, alimentando material en vastas corrientes que alimentan auroras igualmente brillantes", dijo Callingham. "Es un espectáculo que nos llamó la atención".

Ahora el equipo de investigación planea confirmar los planetas propuestos. "No podemos estar 100% seguros de que las cuatro estrellas que creemos que tienen planetas sean realmente anfitriones, pero podemos decir que una interacción planeta-estrella es la mejor explicación de lo que estamos viendo", dijo Pope.

“Otras observaciones han descartado planetas más masivos que la Tierra, pero no hay nada que diga que un planeta más pequeño no haría eso”, cree. Los descubrimientos de LOFAR son solo el comienzo, pero el telescopio solo puede monitorear estrellas que están relativamente cerca, hasta 165 años luz de distancia.

Con el radiotelescopio Square Kilometer Array de Australia y Sudáfrica finalmente en construcción, que se cree que estará encendido para 2029, el equipo predice que podrá ver cientos de estrellas relevantes a distancias mucho mayores.

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