Un estudio publicado esta semana en la revista Nature, realizado por investigadores de la Universidad de Tasmania, Australia, y la Universidad de Maryland, EE. UU., Encontró un planeta orbitando uno estrella muerta. Esto puede decir mucho sobre el futuro de nuestro sistema solar.

Según el sitio web de Space, el planeta es un gigante gaseoso un 40% más grande que Júpiter y está ubicado cerca del centro de la Vía Láctea.

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Vía Láctea
Un planeta gigante gaseoso, aproximadamente un 40% más grande que Júpiter, se encuentra cerca del centro de la Vía Láctea. Imagen: espacio exterior - Shutterstock

Este planeta y su estrella madre habrían sido identificados por casualidad durante un evento de “microlente gravitacional” en 2010. Sin embargo, durante mucho tiempo, los astrónomos no tenían idea de lo que estaban observando. 

La microlente gravitacional es un evento que ocurre cuando dos estrellas a diferentes distancias de la Tierra se alinean temporalmente en nuestra perspectiva. La gravedad de la estrella en primer plano actúa como una lente y aumenta la luz de la estrella de fondo. 

Si un planeta orbita alrededor de la estrella en primer plano, la luz ampliada se deforma brevemente cuando el planeta pasa frente a la estrella. 

“Para detectar un objeto mediante microlentes gravitacionales, solo depende de la masa del objeto; no necesitas ninguna luz ”, explicó Jean-Philippe Beaulieu, profesor de astrofísica en la Universidad de Tasmania y director del Instituto de Astrofísica de París. "Pudimos ver que había un objeto de aproximadamente la mitad de la masa del Sol orbitado por un planeta de la masa de Júpiter".

En ese momento, los científicos pensaron que era simplemente otro exoplaneta, "un descubrimiento intrigante, pero no único", dijo Beaulieu.

No era solo un simple exoplaneta

Sin embargo, los astrónomos querían aprender más sobre el sistema y decidieron estudiarlo con uno de los telescopios WM Keck en Hawai. Para su sorpresa, no pudieron ver nada. 

“Dado que [el objeto] tiene la mitad de la masa del Sol, el telescopio Keck, uno de los mejores telescopios de su tipo, debería poder detectarlo”, explicó Beaulieu. "Pero no encontró nada".

Entonces llegaron a la conclusión de que el cuerpo misterioso que orbitaba el planeta solitario debía ser un agujero negro o una enana blanca, un vago remanente de una estrella que se quedó sin combustible en su núcleo y colapsó en una bola superdensa del tamaño de la Tierra. enfriamiento. En otras palabras: una estrella muerta.

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"Cuando miramos el rango de masa, era típico de la población de enanas blancas que conocemos en nuestra galaxia", dijo Beaulieu.

Fue entonces cuando un descubrimiento aleatorio de un planeta extrasolar de repente se convirtió en algo mucho más interesante. Nunca se han encontrado enanas blancas con un planeta en su órbita, y los científicos han especulado durante años si podrían existir planetas alrededor de enanas blancas. 

El inicio de la muerte de una estrella, llamada fase de gigante roja, provoca un colapso tan poderoso que destruye todo a su alrededor. Imagen: Raymond Cassel - Shutterstock

La enana blanca no es tanto un problema para la supervivencia de un planeta. Es la etapa anterior, llamada gigante roja, una etapa en la vida de la mayoría de las estrellas que queman hidrógeno en helio en sus núcleos. 

A medida que la estrella quema todo el hidrógeno de su núcleo, sus capas externas comienzan a colapsar, lo que eleva temporalmente la temperatura dentro del núcleo, lo que permite que el helio se fusione en carbono. Este proceso genera un poderoso empuje hacia afuera que expande el tamaño original de la estrella varias veces. 

¿Qué pasará con los planetas del sistema solar después de la muerte del Sol?

Como explican los científicos, el primer descubrimiento de un planeta en órbita alrededor de una estrella muerta sugiere que algunos mundos de nuestro sistema solar probablemente podrían sobrevivir al muerte violenta del sol, que se prevé que suceda en unos cinco mil millones de años.

Beaulieu afirma que "tan pronto como el Sol alcance la fase de gigante roja, la Tierra se encontrará repentinamente dentro de él, con temperaturas de miles de grados en su superficie".

Según el científico, es probable que no quede nada de la Tierra. “Pero algo como Júpiter, que está más lejos, podría sobrevivir. Algunas de sus capas externas serán destruidas, pero es lo suficientemente grande como para persistir ".

¿Pero sería ese el fin de la humanidad?

Para David Bennett, investigador principal de la Universidad de Maryland y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, quien también es coautor del nuevo artículo, la mejor oportunidad de la humanidad sería habitar algunas de las lunas de Júpiter o Saturno. Aún así, no sería una existencia "tranquila". 

“Si la humanidad quisiera trasladarse a una luna de Júpiter o Saturno antes de que el Sol friera la Tierra durante su fase supergigante roja, todavía permaneceríamos en órbita alrededor del Sol, aunque no podríamos confiar en su calor como un blanco enano durante mucho tiempo ”, dijo Bennett. 

Beaulieu espera que, en un futuro cercano, el equipo pueda analizar su enana blanca con la ayuda del telescopio espacial Hubble o el telescopio James Webb, el observatorio espacial más grande jamás construido, que se lanzará en diciembre.

“Esperamos poder no solo detectarlo, sino también medir su luminosidad y temperatura”, dijo Beaulieu. "Una vez que tengamos eso, podremos decir la edad de la enana blanca y eso nos dará la edad de todo el sistema".

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