Escondido bajo las aguas del Golfo de México, el cráter Chicxulub marca el lugar del impacto de un asteroide que golpeó la Tierra hace 66 millones de años. El resultado más importante de este evento cataclísmico fue la quinta extinción masiva, que acabó con casi el 80% de todas las especies animales, incluidos casi todos los animales. dinosaurios.

Pero, ¿qué sucedió realmente cuando el objeto chocó con la Tierra?

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Al estudiar la geología del cráter de Chicxulub y en otras partes del mundo, los científicos han podido armar una lista detallada de lo que sucedió en ese terrible día y en los años siguientes.

Ilustración digital de dinosaurios descubiertos en el Reino Unido en septiembre de 2021
El desdoblamiento del asteroide provocó la extinción de los dinosaurios. Imagen: Anthony Hutchings / Universidad de Southampton / Publishing

Asteroide se estrelló en un ángulo fatal

El asteroide chocó con la Tierra en el ángulo más destructivo, según un estudio de 2020 publicado en Nature Communications. El objeto tenía unos 12 kilómetros de diámetro y viajaba a unos 43 km / h cuando creó una cicatriz de 200 km en la superficie del planeta, dijo Sean Gulick, profesor de investigación del Instituto de Geofísica de Universidad de Texas, quien dirigió el estudio.

Más importante aún, el asteroide golpeó el planeta a unos 60 grados sobre el horizonte. Este ángulo fue particularmente destructivo porque permitió que el impacto expulsara una gran cantidad de polvo y aerosoles (partículas incluso más pequeñas que las gotas) a la atmósfera.

Gulick señaló la evidencia que respalda las simulaciones del impacto en ángulo, incluida la estructura asimétrica del cráter, la posición de las rocas del manto curvadas hacia arriba, las secuencias únicas de sedimentos en los núcleos recolectados de la región y, en particular, la ausencia de un tipo distinto. de roca, llamadas evaporitas, en los núcleos, como halita y yeso.

El equipo de Gulick estimó que el impacto habría vaporizado las rocas evaporíticas, enviando 325 gigatoneladas de azufre en forma de aerosoles de azufre, así como 435 gigatoneladas de dióxido de carbono, a la atmósfera.

El material liberado a la atmósfera consistió principalmente en roca pulverizada y gotas de ácido sulfúrico de rocas marinas ricas en sulfato conocidas como anhidrita que se vaporizaron durante la caída del asteroide, según un estudio de 2014 publicado en la revista Nature Geoscience.

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El asteroide cambió el clima y provocó una "lluvia ácida letal"

Esta nube de material microscópico creó un velo alrededor del planeta, reduciendo la entrada de luz y calor solar. El enfriamiento resultante a largo plazo alteró drásticamente el clima del planeta. Un estudio de 2016 en la revista Geophysical Research Letters encontró que la temperatura promedio en los trópicos bajó de 27 grados Celsius a solo 5 grados Celsius. A medida que la luz del sol disminuyó y el planeta se oscureció, la fotosíntesis se desaceleró y la base de la cadena alimentaria en la tierra y los océanos colapsó, derribando dinosaurios y muchos otros animales.

Mientras tanto, el ácido sulfúrico en el aire provocó una lluvia ácida letal que cayó durante varios días después del impacto, matando a innumerables animales marinos que vivían en las capas superiores de los océanos, así como en lagos y ríos.

El impacto también desató enormes tsunamis, enormes olas que ondearon a través de los océanos de la Tierra. La primera ola alcanzó inicialmente casi 1,5 km de altura y viajó a 143 km / h. Otras olas han alcanzado alturas enormes, incluso hasta 15 metros en el Océano Atlántico y 4 metros en el Océano Pacífico Norte. La evidencia de olas masivas, por cierto, se conserva en el registro de sedimentos alrededor de Louisiana, EE. UU. Un estudio sísmico tridimensional de la geología bajo el estado reveló grandes ondulaciones asimétricas de 16 metros de altura, que apuntan a la ubicación del impacto en el Golfo.

Es fácil para los geólogos ver cuando el asteroide ha golpeado el lugar al examinar las capas de roca; en rocas de todo el mundo que datan del período Cretácico tardío (hace 66 millones de años), hay una fina capa de arcilla enriquecida con iridio, un elemento raro en la Tierra pero común entre las rocas espaciales.

A pesar de todos los acontecimientos catastróficos causados ​​por el accidente del asteroide, Gulick cree que el mayor problema fueron los cambios globales en la atmósfera de la Tierra, que llevaron al enfriamiento del planeta durante más de una década. “La única forma de provocar un evento de extinción masiva es meterse con algo que afecta a todo el planeta. Aquí tienes evidencia directa de que esto sucedió ”, concluyó.

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