Después de una larga pausa, nuestro Sol finalmente está entrando en un nuevo ciclo de actividad. En las últimas semanas, ha habido un aumento en las erupciones registradas y una intensa tormenta magnética. golpear la tierra. Pero nada como la gran tormenta solar de 1859, también conocida como el Evento Carrington.

Intensas auroras polares provocadas por las últimas tormentas solares y registradas desde la Estación Espacial Internacional
Intensas auroras polares provocadas por las últimas tormentas solares y registradas desde la Estación Espacial Internacional. Créditos: ESA / Thomas Pesquet

Imagínese despertar al amanecer, con el cielo iluminado por auroras polares tan intensas, que sería posible leer un periódico en ese luz. Eso es lo que sucedió el 2 de septiembre de 1859, durante una de las mayores tormentas solares registradas. Mucha gente desprevenida se levantó y fue a preparar el desayuno, pensando que ya era de madrugada. Pero los impactos de esa tormenta fueron mucho más allá de los amaneceres y la confusión momentánea.

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Todo empezó unos días antes. Desde el 28 de agosto, se han observado varias manchas solares en el Sol. Las manchas solares son grandes áreas de temperatura reducida en la superficie del Sol. Sol. Se forman en regiones de intensa actividad magnética y, por lo tanto, son el presagio de grandes erupciones solares, que pueden liberar enormes cantidades de gases y partículas energizadas al espacio.

Filamento expulsado en una llamarada solar
Filamento expulsado en una llamarada solar. Créditos: NASA

Al acercarse a nuestro planeta, estas partículas son desviadas por el campo magnético terrestre y terminan llegando a la atmósfera en las regiones polares, formando auroras. Pero el impacto de estas partículas comprimir y distorsionar nuestro campo magnético. Por lo general, esto no tiene mayores implicaciones, pero durante las tormentas más intensas puede meternos en grandes problemas.

Cuando las primeras corrientes de partículas golpearon la Tierra ese 29 de agosto de 1859, generaron hermosas auroras polares, pero también deformaron nuestro campo magnético, dejando a nuestro planeta prácticamente indefenso. Luego, el 1 de septiembre, Richard Christopher Carrington y Richard Hodgson observaron de forma independiente por primera vez en la historia una gran erupción solar.

Manchas solares registradas en 1859 por Richard Carrington
Manchas solares registradas el 1 de septiembre de 1859 por Richard Carrington. Según su relato, las marcas "A" y "B" indican las posiciones de inicio de un evento intensamente brillante, que se movió en 5 minutos a "C" y "D" antes de desaparecer. Créditos: Richard Carrington

Esa erupción arrojó una cantidad colosal de partículas ionizadas al espacio, viajando a la asombrosa velocidad de 8,5 millones de kilómetros por hora y dirigiéndose directamente hacia nosotros. Menos de 18 horas después, esa nube de partículas ionizadas golpeó la Tierra desprotegida, generando una de las mayores tormentas geomagnéticas registradas.

Además de ser intensas, las auroras se vieron en casi todo el planeta, incluso en regiones tropicales como Hawái y el Caribe. Los pocos sistemas eléctricos existentes en ese momento fallaron. Los polos chispeaban al azar, los telégrafos enloquecían en Europa y América del Norte. Los telegrafistas reciben descargas y los dispositivos funcionan incluso después de apagarlos.

"Aurora Borealis", pintura de Frederic Edwin Church probablemente inspirada en la Gran Tormenta Solar de 1859
"Aurora Borealis", pintura de Frederic Edwin Church probablemente inspirada en la Gran Tormenta Solar de 1859

Afortunadamente, en ese momento los sistemas eléctricos eran pocos y distantes entre sí y esto redujo en gran medida el daño. Ahora imagina lo que podría pasar si algo así pasara hoy.

Una tormenta solar del mismo tamaño podría dañar muchos de nuestros satélites, incluidos los satélites de comunicaciones y GPS, que transportan televisión e Internet por todo el mundo. Aquí en la Tierra, los sistemas eléctricos y de comunicación fallan. Los electrodomésticos y los teléfonos móviles fallan, provocan descargas eléctricas e incluso explotan.

Se estima que si una tormenta como la del Evento Carrington ocurriera hoy, el daño sería de más de $ 2 billones y sus efectos tardarían años en superarse. Por un tiempo, nos privaríamos de gran parte de nuestra tecnología y volveríamos a los días de Carrington, donde lo mejor sería observar las auroras.

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