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Computadores podem achar a cura do câncer?

Redação Olhar Digital 25/03/2009 12h04
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Rápido desenvolvimento da computação dá esperança a investigadores

O câncer é uma das mais temidas doenças atualmente. São muitas as suas formas e seus sintomas são variados, mas todas as suas variantes causam dor e sofrimento. Por isso, encontrar uma cura para a doença é talvez o maior sonho de todos os médicos, e cada vez mais a esperança dos pesquisadores se liga ao crescente desenvolvimento da tecnologia computacional.

Computadores podem curar o câncer? Não há resposta para essa pergunta ainda. Mas fato é que nenhum outro campo mostra mais claramente o que os computadores podem fazer.

Na Universidade de Medicina do Estado de Ohio, casa de um dos supercomputadores mais rápidos do mundo, os cientistas estão pesando proteínas, a fim de localizar e medir as diferenças entre células saudáveis e anormais.

No Centro Médico da Suécia, em Seattle, técnicas de seqüenciamento de genes estão fornecendo informações importantes sobre câncer cerebral - doença considerada o maior desafio para a investigação - e os seus tratamentos potenciais. E na Escola de Informática da Universidade de Indiana, pesquisadores têm utilizado computadores colossais para criar uma enorme base de dados de estruturas celulares, na esperança de entender exatamente como elas funcionam e interagem umas com as outras.

Embora o estudo do câncer também mostre o que computadores não podem fazer, é centrando-se na resolução destes problemas que a cura pode ser descoberta e o poder da tecnologia avance cada vez mais.

Um dos principais objetivos da investigação oncológica é encontrar uma "bala mágica" que possa entrar no corpo humano, descobrir células mutantes, proteínas específicas, a fim de parar a ‘reprodução’ do câncer e destruir as células mutantes.

Jake Chen, professor assistente da Universidade de Indiana, diz que este processo, chamado “procurando alvos de drogas”, requer uma enorme base de dados de informação biomédica. Sua equipe tem desenvolvido um dos maiores bancos de dados relacionais com base em Oracle, detendo cerca de metade de um terabyte. Chen e sua equipe - que concentraram os seus esforços de investigação sobre o câncer da mama, uma das formas mais comuns de câncer - estão atualmente analisando dezenas de gigabytes de espectrometria de massa de dados brutos a partir de 80 amostras de sangue.

Estas amostras deverão contribuir para a continuação da investigação das relações entre o câncer e as células normais. Para ajudar com isso, a equipe de Chen criou complexos algoritmos que analisam não apenas as características das moléculas individuais, mas também o modo como cada uma afeta as outras. Isto é o que torna a investigação do câncer tão complexa - as relações existentes e análise dos dados necessários.

Chen diz que a analogia mais próxima ao presente estudo é a própria Internet. Por exemplo, os servidores da AOL são amplamente conhecidos na web, e é fácil ver as ligações entre um e outro servidor AOL. Mas existem muitos servidores exteriores da web que apenas ligam-se uns aos outros. Essas são as "moléculas" mais difíceis de compreender. Quando uma delas falha é possível que parte do efeito da Internet reaja de maneira adversa - causando cortes do servidor, por exemplo.

Ainda segundo Chen, parte do desafio computacional é transferir o que já se sabe sobre a cura do câncer em ratos para o homem. As drogas usadas para curar câncer nos ratos podem ser utilizadas para os seres humanos, mas elas poderiam provocar um conjunto diferente de efeitos colaterais.

A questão computacional é como encontrar uma cura que funcione em 100 por cento dos pacientes com câncer. "Esta conquista emocionante provavelmente irá continuar nas próximas décadas, e vai depender de sistemas de informática relacionados a técnicas biológicas", completou Chen.

Computadores Comportamento Saúde
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