A combinação de alta resolução e instrumentos de detecção de infravermelho no Telescópio Espacial James Webb (também conhecido como JWST ou “Webb“) da NASA, que será lançado ao espaço ainda neste ano, revelará estrelas que estão atualmente escondidas até mesmo do poderoso Telescópio Espacial Hubble.

A riqueza de dados adicionais permitirá aos astrônomos investigar uma série de questões, desde o nascimento e a morte das estrelas até a misteriosa taxa de expansão do universo. As primeiras observações com o JWST demonstrarão sua capacidade de distinguir a luz individual de estrelas no universo local em uma variedade de ambientes e fornecerão aos astrônomos ferramentas para aproveitar ao máximo seus poderosos recursos.

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A capacidade do Webb de resolver estrelas individuais que estão envoltas por gás e poeira que bloqueiam a luz visível será aplicável a muitas áreas da pesquisa astronômica e melhorará as medições de distância para galáxias próximas.

Segundo Daniel Weisz, da Universidade da Califórnia e principal investigador no programa de liberação antecipada de ciência (Early Science Release) do JWST, isso será crucial para responder a um dos maiores mistérios da astronomia moderna: quão rápido o universo está se expandindo?

Um fenômeno chamado energia escura parece estar impulsionando essa expansão, mas vários métodos para calcular a taxa de expansão resultaram em respostas diferentes, discrepâncias que os astrônomos esperam que os dados do Webb possam ajudar a reconciliar.

Ver mais estrelas significará mais conhecimento sobre seu ciclo de vida. O JWST fornecerá novas visões de todos os estágios da vida de uma estrela, desde a formação até a morte.

Refletor do Telescópio Espacial James Webb, sendo montado em uma instalação da Nasa. Imagem: Nasa/JPL

“No momento, estamos efetivamente limitados a estudar a formação de estrelas em nossa própria galáxia, a Via-Láctea, mas com os recursos infravermelhos do Webb podemos ver através dos casulos de poeira que ocultam a formação de protoestrelas em outras galáxias – como Andrômeda, que é mais rica em metais – e ver como as estrelas se formam em um ambiente muito diferente ”, diz Weisz.

Estudar estrelas individuais é necessário para compreender o quadro geral de como as galáxias se formaram e funcionam. Os astrônomos podem então fazer perguntas ainda maiores sobre como as galáxias evoluíram ao longo do tempo e do espaço, do universo primitivo e distante ao Grupo Local – uma coleção de mais de 20 galáxias próximas às quais nossa galáxia pertence.

Weisz explica que, embora este programa de observação esteja procurando localmente, há evidências do universo primitivo a serem descobertas. “Faremos com que Webb estude uma galáxia anã cuja luz é ultra-fraca, um remanescente das primeiras galáxias-sementes a se formar no universo, algumas das quais eventualmente se fundiram para formar galáxias maiores como a Via-Láctea”, diz Weisz.

“A grandes distâncias, esses tipos de galáxias são muito fracos até mesmo para Webb verem diretamente, mas pequenas galáxias anãs locais nos mostrarão como eram bilhões de anos atrás”, complementa.

Conforme a missão do JWST progride, Weisz espera que os astrônomos usem as ferramentas que sua equipe desenvolve de maneiras inesperadas. Ele enfatizam que o desenvolvimento do programa foi um esforço de toda a comunidade astronômica que estuda o universo local e planeja continuar essa colaboração assim que os dados chegarem.

A equipe do programa de observação planeja hospedar um workshop para revisar os resultados do programa com outros astrônomos e ajustar o software que desenvolveram, tudo com o objetivo de ajudar os membros da comunidade astronômica a solicitar tempo para usar o JWST em suas pesquisas .

“Acho que isso é realmente importante – a ideia de trabalhar juntos para alcançar grandes resultados, em vez de muitos de nós tentando competir”, diz Weisz.

Fonte: Nasa

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