Observações do HiRISE (sigla em inglês para “Experiência em imagens de alta resolução”), instrumento a bordo da sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), registraram dunas parcialmente descongeladas na encosta oeste do interior da cratera Kaiser. Isso indica que a primavera chegou no hemisfério norte de Marte.

Dunas cobertas de gelo na cratera Kaiser, norte de Marte. Imagem: NASA/JPL/Universidade do Arizona

Lançada em 2005 em uma busca de evidências de água na superfície de Marte, a MRO é atualmente uma das sondas mais produtivas da Nasa. Entre outras atividades, o equipamento tem a função de estudar as temperaturas na atmosfera marciana e usa radares para analisar minerais na sua superfície e no subterrâneo do planeta – e o HiRISE é o principal instrumento responsável pelo sucesso das operações da sonda.

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No inverno marciano, as dunas de areia escura são cobertas por um manto de gelo sazonal branco. Nas imagens feitas pelo MRO, é possível notar que o lado ensolarado das dunas estava começando a derreter. 

Derretimento do gelo nas dunas de areia da cratera Kaiser, em Marte. Imagem: NASA/JPL/Universidade do Arizona

Com a vaporização sazonal do gelo, durante a primavera, montes de até 500 metros de altura no polo norte de Marte desmoronam, revelando as escalas de tempo geológico do planeta.

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“Manchas brilhantes de gelo (branco em cores realçadas) são claramente visíveis e são compostas de gelo de água e dióxido de carbono”, declarou Susan J. Conway, membro da equipe HiRISE, em um comunicado da agência espacial norte-americana. “Faixas escuras de areia fluíram pela encosta da duna que às vezes cobre a geada. Esses fluxos são causados ​​pela rápida transformação das partículas de gelo em gás à medida que o Sol aquece a duna na primavera”.

Conway explica que as dunas se formam a partir dos ventos marcianos que açoitam o regolito solto dentro da cratera Kaiser, que tem 207 km de diâmetro e está localizada em Noachis Terra, a oeste de Hellas Planitia, no hemisfério norte de Marte. 

Esse campo é uma das várias regiões de dunas de areia localizadas na parte sul do fundo da cratera.

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