Embora todo mundo saiba que os humanos são criaturas sociais, pouca informação se tem de fato sobre quando, como e por que diferentes populações se conectaram no passado. No entanto, um estudo recente diz que contas de casca de ovo de avestruz podem apresentar um direcionamento

Segundo a pesquisa, publicada nesta segunda-feira (20) na revista Nature, dados como esses são cruciais para interpretar a diversidade biológica e cultural que vemos nas populações humanas hoje em dia. 

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Ainda que o DNA seja uma ferramenta poderosa para estudar as interações genéticas entre as populações, ele não consegue abordar nenhuma troca cultural dentro dessas reuniões antigas. 

Imagens de microscópio digital de contas arqueológicas de casca de ovo de avestruz. Imagem: Jennifer Miller

Ornamentos feitos com contas de casca de ovo de avestruz podem conter dados cruciais sobre o desenvolvimento humano

Agora, cientistas do Instituto Max Planck para a Ciência da História Humana, na Alemanha, encontraram em contas de casca de ovo de avestruz uma nova luz sobre a formação de redes sociais antigas. 

Jennifer Miller e Yiming Wang, principais autoras do estudo, relatam 50 mil anos de conexão e isolamento populacional, impulsionados pela mudança nos padrões de chuva, no sul e no leste da África.

Segundo a equipe, contas de casca de ovo de avestruz (OES, na sigla em inglês) são artefatos ideais para entender as relações sociais antigas. Elas são os mais antigos ornamentos totalmente manufaturados do mundo, o que significa que, em vez de confiar no tamanho ou forma natural de um item, os humanos transformaram completamente as conchas para produzir contas. 

Essa extensa modelagem cria amplas oportunidades para variações de estilo. Como diferentes culturas produziram contas de estilos diferentes, os acessórios pré-históricos fornecem aos pesquisadores uma maneira de rastrear conexões culturais.

“É como seguir uma trilha de migalhas de pão”, diz Jennifer. “As contas são pistas, espalhadas no tempo e no espaço, apenas esperando para serem notadas”.

Contas catalogadas conforme os locais onde foram encontradas. Imagem: Miller, JM, Wang, YV Contas de casca de ovo de avestruz revelam uma rede social de 50.000 anos na África. Nature (2021)

Para procurar sinais de conectividade da população, ela e Yiming reuniram o maior banco de dados de contas de casca de ovo de avestruz já feito, contendo dados de mais de 1.500 contas individuais descobertas em 31 locais no sul e no leste da África, abrangendo os últimos 50 mil anos. A coleta desses dados foi um processo lento e meticuloso que levou mais de uma década, revelou a equipe.

Ao comparar as características do grânulo OES, como diâmetro total, diâmetro da abertura e espessura da casca, elas descobriram que entre 50 mil e 33 mil anos atrás, as pessoas no leste e no sul da África usavam grânulos OES quase idênticos. Isso sugere uma rede social de longa distância que abrange mais de 3 mil km, uma vez que conectou pessoas nas duas regiões.

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Mudanças climáticas desfizeram as redes sociais africanas

“O resultado é surpreendente, mas o padrão é claro”, diz Yiming. “Ao longo dos 50 mil anos que examinamos, este é o único período de tempo em que as características do cordão são as mesmas”.

Essa conexão é a rede social mais antiga já identificada e coincide com um período particularmente úmido na África oriental. No entanto, os sinais da rede regional desaparecem 33 mil anos atrás, provavelmente desencadeada por uma grande mudança no clima global. 

Quase ao mesmo tempo em que a rede social se desintegra, o leste da África experimentou uma redução dramática na precipitação, conforme o cinturão de chuva tropical se deslocou para o sul. Isso aumentou as chuvas na grande área que conecta a África oriental e meridional (a bacia hidrográfica do Rio Zambeze), inundando periodicamente as margens dos rios e talvez criando uma barreira geográfica que interrompeu as interações sociais regionais.

“Por meio dessa combinação de proxies paleoambientais, modelos climáticos e dados arqueológicos, podemos ver a relação entre as mudanças climáticas e o comportamento cultural”, diz Yiming.

Além de documentar uma história de 50 mil anos sobre as conexões humanas e as dramáticas mudanças climáticas que separaram as pessoas, o estudo ainda fornece uma nova visão sobre as estratégias sociais variáveis ​​entre o leste e o sul da África, mostrando diferentes trajetórias de uso do grânulo ao longo do tempo. 

Essas respostas regionais destacam a flexibilidade do comportamento humano e mostram que há mais de um caminho para o sucesso de nossa espécie. “Essas minúsculas contas têm o poder de revelar grandes histórias sobre nosso passado”, diz Jennifer. “Nós encorajamos outros pesquisadores a construir sobre este banco de dados e continuar explorando evidências de conexão cultural em novas regiões”.

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