O Ingenuity da NASA realizou seu 72º voo em Marte, mas ele foi encerrado com um pouso de emergência difícil. Agora, a agência anunciou que após mais de 1000 dias de trabalho, essa decolagem foi a última do helicóptero.

O voo realizado no dia 18 de fevereiro tinha o objetivo de descobrir a localização do helicóptero após o pouso de emergência do 71° voo, realizado no dia 6 de janeiro. O Ingenuity subiu cerca de 12 metros verticalmente e depois disso ele deveria retornar ao solo.

No entanto, faltando cerca de três metros para aterrissagem, o Ingenuity perdeu a comunicação com o rover Perseverance, que funciona como retransmissor de comunicação do helicóptero. A NASA conseguiu retomar o contato no dia seguinte, mas o que foi descoberto não foi nada bom.

Apesar do Ingenuity não conseguir tirar selfies como um rover e o Perseverance estar muito longe dele para conseguir fotografá-lo, a câmera do próprio helicóptero foi suficiente para os pesquisadores identificarem o problema. A partir da sombra projetada na superfície marciana foi possível identificar que uma das pás do rotor foi danificada durante o pouso, o que foi fatal para o Ingenuity.

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O anúncio do fim das atividades do helicóptero foi feito pelo administrador da NASA, Bill Nelson, nas redes sociais e como despedida a agência divulgou uma última imagem feita pelo Ingenuity. A fotografia mostra dunas marcianas observadas durante seu 70º voo, quando ele estava a cerca de 12 metros de altura acima da maior faixa de terreno arenoso a qual sobrevoou.

A imagem foi capturada no 70° voo do Ingenuity, realziado no dia 22 de dezembro
A imagem foi capturada no 70° voo do Ingenuity, realziado no dia 22 de dezembro (Crédito: NASA/JPL-Caltech)

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O helicóptero Ingenuity foi pioneiro

Apesar de ser o fim de uma longa jornada, o helicóptero superou em muito as expectativas dos pesquisadores, visto que ele era apenas um protótipo inicialmente projetado para realizar apenas 5 voos durante 30 dias. No entanto, ele se mostrou tão promissor que acabou se tornando um parceiro de missão do Perseverance, avaliando terreno para o rover.  

Alguns marcos do Ingenuity:

  • Ao todo, o helicóptero voou mais de 2 horas;
  • Ele percorreu mais de 17 quilômetros ao longo de todos os seus 72 decolagens;
  • Alcançou uma altura de 24 metros, o que é cinco vezes mais que o planejado.

Embora seja triste o encerramento de suas atividades, o helicóptero Ingenuity foi pioneiro no sobrevoo de outros mundos, e agora novos veículos voadores estão sendo projetados para fazer o mesmo em Marte e além.