Uma doença quase vencida pode voltar a aterrorizar o Afeganistão. Pelo menos, é o que acreditam os especialistas internacionais em relação à poliomielite frente à situação de domínio do Talibã.

Eles temem que a mudança política possa prejudicar a longa campanha contra a doença no país, que após anos de decepções, finalmente parecia estar perto de acabar com sucesso.

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Campanha de vacinação contra a poliomielite no Afeganistão já dura 30 anos. País teme pelo futuro das crianças caso Talibã resolva interromper a imunização. Imagem: Lizette Potgieter – Shutterstock

Batalha contra a pólio no Afeganistão tem mais de 30 anos

Desde 1988, uma incansável e extremamente cara campanha internacional tem combatido a poliomielite na maior parte do mundo. E o Afeganistão é um dos dois únicos países em que a circulação do poliovírus selvagem nunca foi totalmente interrompida. O outro é o Paquistão, com quem o país divide uma longa fronteira.

À medida que o faccionalismo político e religioso interrompia a entrega de vacinas às crianças, a contagem de casos, que começava a cair, voltava a subir. Em 2020, com a pandemia de Covid-19, houve uma suspensão de três meses na campanha de vacinação, o que levou a um aumento de 140 casos nos dois países somados.

Além do Afeganistão, Paquistão é o outro único país do mundo onde ainda existe a poliomielite. Imagem: Asianet-Pakistan – Shutterstock

No entanto, os números agora são incrivelmente bons: houve apenas um caso de pólio em cada país neste ano – ambos em janeiro – e muito menos vírus encontrados nos esgotos, uma técnica de vigilância importante, do que nos anos anteriores. 

Por isso, trata-se de um momento frágil para enfrentar uma mudança abrangente no governo, e as autoridades de saúde que trouxeram a campanha até agora estão bastante preocupadas com isso.

“Estamos em uma janela epidemiológica incrível agora, tanto no Afeganistão quanto no Paquistão”, disse Hamid Jafari, médico e diretor de erradicação da pólio para a região do Mediterrâneo Oriental da Organização Mundial de Saúde (OMS), que se estende do norte da África, passando pelo Oriente Médio, até o Paquistão. 

“Estamos vendo níveis muito, muito baixos de transmissão do poliovírus selvagem em ambos os países – tão baixos que não têm precedentes”, afirmou Jafari. “Isso cria uma tremenda oportunidade para o programa atacar essa carga viral baixa e conseguir interrompê-la”.

Talibã forçou pausa na vacinação contra a pólio em 2018 no Afeganistão

A campanha de vacinação contra a pólio no Afeganistão não terminou, e, por enquanto, ainda não há sinal de que o Talibã exigirá isso. 

Na semana passada, a Iniciativa Global de Erradicação da Pólio, o nome formal da campanha, divulgou uma declaração de que está “avaliando atualmente interrupções imediatas nos esforços de erradicação da pólio e na prestação de outros serviços essenciais de saúde, para garantir a continuidade das atividades de vigilância e imunização enquanto priorizando a segurança do pessoal e dos profissionais de saúde da linha de frente”.

Em sua primeira volta ao poder no Afeganistão, na década de 1990, o Talibã permitiu que a campanha começasse a operar no país. Mas, em 2018, exigiu uma pausa nas áreas que controlava, impedindo equipes de vacinação de ir de casa em casa nos bairros e, posteriormente, proibiu a imunização em massa em prédios públicos.

Essas proibições, junto com pausas semelhantes no Paquistão quando os partidos políticos disputavam o poder, foram responsáveis ​​por picos na contagem de casos de pólio: de um total de 33 casos nos dois países em 2018 para 117 em 2019. 

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Interrupções em campanhas de vacinação prejudicam ciclo de imunização

Interrupções que duram muito tempo podem ser extremamente prejudiciais, porque são necessárias muitas rodadas de doses da vacina oral para imunizar uma criança. Mesmo nos EUA e na Europa Ocidental, que usam uma fórmula injetável, são necessárias três rodadas para solidificar a imunidade e um reforço na quarta idade escolar para travá-la.

“Estimamos que cerca de 3 milhões de crianças realmente não tiveram acesso aos serviços entre 2018 e 2020”, diz John Vertefeuille, médico e chefe do ramo de erradicação da pólio do CDC. Isso teria deixado essas crianças – algumas parcialmente vacinadas e outras nascidas após o início das proibições – vulneráveis ​​ao vírus e à paralisia que ele causa, e teria amplificado a quantidade de vírus presente no ambiente à medida que as crianças eram infectadas e o transmitiam a outras. 

De acordo com Gonzalo Vecina Neto, médico sanitarista e professor da Faculdade de Saúde Pública da Universidade de São Paulo (USP), em declaração ao Olhar Digital, uma interrupção da campanha de vacinação seria algo desastroso. “Primeiro, porque a doença ainda não pode ser considerada erradicada, já que teve um caso neste ano, em janeiro, então provavelmente o vírus selvagem deve estar circulando no país. Interromper, neste momento, o processo de vacinação, com o vírus selvagem circulando, seria terrível. Poderá haver um recrudescimento da epidemia local de paralisia infantil com consequências muito graves para o país”.

O fato de a contagem de casos estar, no momento, tão baixa, pode ser um efeito da pandemia; da mesma forma que máscaras, distanciamento social e suspensão de viagens venceram a temporada de gripe do ano passado, eles também podem ter controlado a transmissão da poliomielite. Podemos observar o mesmo fenômeno em relação ao sarampo, em São Paulo.

Restrições na circulação de mulheres no país agrava o problema

Como bem colocou a jornalista Maryn McKenna, do site Wired, a imunização no Afeganistão nunca foi fácil, mas o esforço pode enfrentar desafios mais difíceis agora. 

Equipes itinerantes da campanha de vacinação viajam em áreas remotas e também monitoram as fronteiras para alcançar refugiados e grupos de migrantes. Ainda assim, as rodovias foram supostamente barradas por postos de controle e, com o aumento da resistência ao Talibã, as viagens podem ser mais perigosas do que antes. 

Com as restrições impostas à movimentação de mulheres no país, equipes de vacinação poderão ser desfalcadas. Imagem: UNICEF – Organização das Nações Unidas (ONU)

Outra incógnita será o status das mulheres em uma sociedade liderada pelo grupo terrorista. Em sua primeira vez no poder, o grupo impediu as mulheres de trabalhar ou se locomover em público.  E muitos membros das equipes de vacinação da linha de frente e mobilizadores comunitários que persuadem as famílias a aceitar a vacina são mulheres. 

Em uma entrevista coletiva do Talibã em Cabul, na terça-feira (24), foi declarado que as mulheres deveriam ficar em casa por enquanto, mas prometeram que a restrição seria curta.

Jafari aponta que as proibições de 2018/2019 nunca foram especificamente posicionadas como oposição à vacinação; a liderança do Talibã achava que grandes reuniões eram um risco à segurança, fornecendo alvos para ataques aéreos dos EUA ou do próprio Afeganistão. “Agora a situação mudou”, diz ele. “É muito provável que alguns dos fatores subjacentes a essas proibições se tornem irrelevantes”.

Enquanto isso, a campanha está trabalhando para posicionar a vacinação contra a poliomielite como algo que transcende a política e deve ter permissão para prosseguir, independentemente de quem esteja no poder. “No passado, mesmo quando havia divisão do controle do país, entidades internacionais conseguiam negociar o acesso dos vacinadores. Portanto, não devemos presumir que isso não será aceito ”, diz Saad Omer, epidemiologista e diretor do Instituto de Saúde Global de Yale.

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