Um mês depois de serem anunciados, os dez novos candidatos a astronautas da Nasa se apresentaram ao Centro Espacial Johnson, em Houston, nos EUA, para começar seus dois anos de treinamento.

Escolhidos entre mais de 12 mil candidatos, as quatro mulheres e os seis homens selecionados estão iniciando suas novas carreiras como futuros tripulantes da Estação Espacial Internacional (ISS) nesta segunda-feira (10). 

publicidade
23ª classe de candidatos a astronautas da Nasa: Nichole Ayers, Marcos Berríos, Christina Birch, Deniz Burnham, Luke Delaney, Andre Douglas, Jack Hathaway, Anil Menon, Christopher Williams e Jessica Wittner. Imagem: NASA

Eles são a 23ª classe de candidatos da Nasa e a 22ª a se basear no Centro Espacial Johnson desde 1962. “O Centro Espacial Johnson é o lar do programa de voo espacial humano da nossa nação. Em novembro passado, comemoramos nosso 60º aniversário aqui em Houston, um tremendo marco na história do programa espacial dos EUA”, disse Vanessa Wyche, diretora do Centro Espacial Johnson, na cerimônia que revelou os novos candidatos a astronautas. “Nosso corpo de astronautas coloca o ingrediente ‘humano’ nos voos espaciais humanos”.

Aqueles que forem aprovados nos dois anos de instrução se juntarão ao corpo de astronautas da Nasa, tornando-se elegíveis para as atribuições da ISS e do programa Artemis, que levará a presença humana de volta à Lua.

O mais importante para eles é: voar

“Temos várias naves espaciais tripuladas, então nunca foi um momento tão emocionante embarcar nessa carreira”, disse a ex-astronauta e atual vice-administradora da Nasa, Pam Melroy. “Estamos muito focados em construir um projeto de como vamos explorar com os humanos, não apenas a lua, não apenas Marte, mas para descobrir como vamos explorar o sistema solar. É nisso que estamos focados agora”.

O treinamento de um candidato a astronauta (ou “ascan”) da agência espacial norte-americana se divide em cinco categorias principais: operar e manter sistemas de estações espaciais, caminhadas espaciais, habilidades robóticas, pilotar jatos supersônicos T-38 e habilidades em língua russa.

Em entrevista ao site collectSPACE, os novos ascans revelaram o que esperam do curso e da futura carreira. “Uma das coisas que me atraiu a querer me tornar um astronauta foi o fato de que você pode fazer todas essas coisas diferentes e aprender a fazer tudo”, disse Christopher Williams, um médico cuja pesquisa se concentra no desenvolvimento de técnicas de orientação de imagem para tratamentos contra o câncer.

Marcos Berrios, piloto de combate da Guarda Nacional Aérea dos EUA com doutorado em aeronáutica e astronáutica, respondeu da mesma forma. “Eu realmente gosto de aprender sobre novos tópicos e novos conceitos, então até mesmo aprender russo parece muito emocionante para mim. Geologia, aprender a pilotar o T-38 — é difícil para mim escolher um”, disse Berrios. “Ir para a piscina e praticar caminhadas espaciais provavelmente lidera a lista”.

A nova turma de candidatos a astronautas da Nasa com Vanessa Wyche (quinta à esquerda), diretora do Centro Espacial Johnson em Houston. Imagem: NASA

Essa “piscina” à qual Berrios se refere é o laboratório de flutuação neutra (NBL), um tanque de 23,5 milhões de litros de água, grande o suficiente para submergir maquetes em larga escala dos módulos primários da estação espacial, bem como outras naves espaciais e cargas. Os candidatos aprendem o básico de trabalhar na NBL enquanto se familiarizam usando uma unidade de mobilidade extraveicular, ou traje espacial.

“Adoro trabalhar com as mãos”, disse Christina Birch, bioengenheira e ciclista condecorada da Equipe Nacional dos EUA. “Eu amo ‘fuçar’ em bicicletas, não apenas montá-las, e então uma das coisas que eu estou realmente ansiosa para é estar no laboratório de flutuação neutra desenvolvendo habilidades de caminhada espacial ao lado de meus colegas de classe”.

Jessica Wittner, uma aviadora naval e piloto de testes na Marinha dos EUA, está atraída para os novos veículos nos quais ela e seus colegas candidatos aprenderão a voar. “Nós começamos a aprender sobre todos os sistemas ISS e vamos eventualmente começar a trabalhar com os novos sistemas SLS [Space Launch System] e Orion e tudo o que está entrando em operação. Então, eu acho que realmente aprender como tudo funciona, como mantê-lo e operá-lo com sucesso e nos levar lá e voltar – onde quer que haja – acho que é com isso que eu estou mais animada”, disse ela.

“Apenas poder voar”, especialmente usando a frota da Nasa de jatos de treinamento T-38, foi a resposta mais popular entre os ascans. Os jatos são usados para expor astronautas a situações dinâmicas e imprevisíveis, como podem encontrar no espaço.

“Estou animado para pilotar aviões. Eu cresci com ‘Top Gun’, o filme sobre os pilotos da Marinha e eu gosto de coisas que vão rápido”, disse Andre Douglas, arquiteto naval e engenheiro de salvamento da Guarda Costeira dos EUA. “Eu sonhava em voar quando era criança, então acho que será uma habilidade muito legal para ter e apenas uma experiência para passar”.

“Tenho muito amor pela aviação”, disse Deniz Burnham, engenheira e gerente de projetos de perfuração da indústria energética. “Eu tenho minha licença de helicóptero e minha licença de hidroavião de asa fixa, então estou muito curiosa sobre o T-38”.

Leia mais:

Jack Hathaway, um comandante da Marinha dos EUA com mais de 2,5 mil  horas de voo em 30 tipos de aeronaves, incluindo mais de 500 pousos em porta-aviões, disse que também estava ansioso para pilotar o T-38, mas por uma razão diferente de alguns de seus colegas com menos experiência de voo.

“Uma coisa que estou super animado com o treinamento é levar as pessoas voando no T-38”, disse ele. “Eu fiz isso apenas algumas vezes na minha carreira, levando alguém voando em um jato tático ou jato rápido que nunca fez isso antes, mas apenas ser capaz de compartilhar esse amor de voar e subir para o céu – é um mundo diferente lá em cima”.

Nichole Ayers, major da Força Aérea dos EUA que liderou a primeira formação só de mulheres do caça F-22 em combate, também estava ansiosa para compartilhar experiências. “Na verdade, estou muito animada em ficar com esses humanos incríveis na minha classe de candidatos a astronautas”, disse Ayers. “Fazer parte da equipe é a coisa mais importante para mim”.

Nem todos os candidatos a astronautas são “calouros” na Nasa

Alguns dos novos candidatos não são totalmente novatos para a Nasa ou sem experiência astronáutica. Douglas, por exemplo, trabalhou recentemente em missões de robótica marítima, defesa planetária e exploração espacial para a agência no Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins.

“A Nasa vai precisar de robôs no futuro para ajudar os astronautas com grande parte da exploração”, disse ele. “Haverá lugares aonde não poderemos ir, haverá coisas que precisamos fazer que talvez não queiramos nos colocar à frente e precisaremos de extensões de nós mesmos para poder ver coisas que não podemos ver”.

Luke Delaney voava como piloto de pesquisa no Centro de Pesquisa Langley da Nasa na Virgínia quando foi selecionado para se tornar um astronauta. “Eu só tinha cerca de um ano e meio em Langley, mas depois de fazer a transição do DoD [Departamento de Defesa, Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA] para o governo, foi uma grande exposição à forma como a Nasa faz negócios. Ver, em um nível pequeno de equipe, quanto esforço entra e o quanto de dados e ciência estavam sendo realizados foi uma loucura”, disse Delaney. “Agora, para a transição para o espaço, estou muito animado com isso e pronto para esta equipe”.

Para Anil Menon, não só os detalhes técnicos do voo espacial não são novos, mas também também o Centro Espacial Johnson. Ele anteriormente serviu como cirurgião de voo da Nasa para uma série de expedições de astronautas para a ISS e, em seguida, tornou-se o primeiro cirurgião de voo da SpaceX, ajudando a lançar os primeiros humanos da empresa para o espaço durante a missão Demo-2 da nave Crew Dragon.

“A coisa maravilhosa sobre a SpaceX é que eles esperam que você seja um especialista técnico, então eu também era um controlador de voo, chamado de operador de sistema, para a cápsula de carga. Tive que aprender muito sobre o Dragon para codificar procedimentos”, disse Menon. “O que eu vou fazer aqui [como candidato a astronauta] é aprender mais sobre o Dragon, mas também aprender sobre todos os veículos de outros parceiros comerciais”.

Para ele, essa experiência anterior de alguns com a Nasa não os difere dos demais. “Eu acho que estamos todos em pé de igualdade aqui porque vamos apenas compartilhar nossas diferentes informações em todos esses veículos diferentes à medida que a Nasa trabalha para avançar em Artemis, missões de Marte e apoio à pesquisa na estação espacial”, disse Menon.

Já assistiu aos nossos novos vídeos no YouTube? Inscreva-se no nosso canal!