Uma nova imagem captada pelo Telescópio Espacial Hubble mostra uma galáxia distante estruturada de forma muito parecida com a nossa. O mais interessante é que o registro exibe o “olho” da galáxia NGC 1097, localizada a 48 milhões de anos-luz da Terra. Ela é uma galáxia espiral barrada, o que a coloca na mesma categoria que a Via Láctea.

“Esta imagem revela a complexidade da teia de estrelas e poeira no centro de NGC 1097, com os longos tentáculos de poeira em um tom vermelho escuro”, diz um comunicado emitido por funcionários da Agência Espacial Europeia (ESA), que é parceira da Nasa no projeto do Telescópio Espacial Hubble. 

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O “olho galáctico” de NGC 1097 visto pelo Telescópio Espacial Hubble. Imagem: ESA/Hubble & NASA, D. Sand, K. Sheth

Dois instrumentos a bordo do telescópio ajudaram a contribuir para a visualização de alta definição: a Wide Field Camera 3 e a Advanced Camera for Surveys, que acabou de comemorar 20 anos no espaço.

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A nova imagem impressionante depende da capacidade do Hubble de ver em comprimentos de onda de luz visuais e infravermelhos (que buscam calor), em vez de apenas a luz que um olho humano pode detectar.

Segundo a ESA, as duas câmeras são otimizadas para um conjunto específico de comprimentos de onda, e a imagem foi composta “usando sete filtros diferentes no total”. A imagem foi então colorida em comprimentos de onda visuais para divulgação pública.

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Outras observações de NGC 1097, por exemplo, permitiram aos astrônomos avaliar o poder de seu buraco negro. Em 2015, rastrear os movimentos de dois tipos de gases moleculares ao redor do centro galáctico permitiu aos pesquisadores estimar que o buraco negro da galáxia tem a massa de 140 milhões de sóis. A Via Láctea, por sua vez, tem cerca de 4 milhões de sóis.

Mais longe no espaço, o recém-lançado Telescópio Espacial James Webb fará em breve observações próprias sobre galáxias, possibilitando aos cientistas uma melhor compreensão sobre sua estrutura e evolução.

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