Uma nova espécie de tubarão de profundidade com olhos brancos brilhantes foi finalmente identificada, décadas depois que uma fêmea grávida morta da espécie foi coletada pela primeira vez na costa da Austrália Ocidental.

O tubarão “fantasma” foi inicialmente identificado erroneamente e só foi classificado como nova espécie depois que os cientistas deram uma segunda olhada em suas bizarras caixas de ovos que haviam definhado no armazenamento de um museu por anos.

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A espécie recém-descoberta, descrita em novo estudo publicado em 23 de abril no Journal of Fish Biology, foi chamada de Apristurus ovicorrugatus, derivado do latim para ovo, “ovi” e “corrugatus”, significa corrugado, em referência às caixas de ovos corrugadas que levaram à descoberta da espécie.

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Junto com suas caixas de ovos únicas, o A. ovicorrugatus também possui íris brancas brilhantes e incomuns. “Esta não é característica comum para uma espécie de águas profundas e apenas uma outra espécie, Apristurus nakayai da Nova Caledônia e Papua Nova Guiné compartilha esse caráter”, disse o principal autor do estudo, Will White, ictiólogo da Commonwealth Organização de Pesquisa Científica e Industrial (CSIRO).

O Apristurus é um gênero de tubarão-gato. Eles são comumente conhecidos como tubarões fantasmas ou demoníacos. É um dos gêneros de tubarão mais diversos do mundo, com cerca de 40 espécies conhecidas.

A minoria das espécies de tubarões é ovíparo. As caixas de ovos – também conhecidas como bolsas de sereia – geralmente têm longos tentáculos que permitem que se prendam a algas ou rochas.

Em 2011, os pesquisadores encontraram caixa de ovo extremamente estranha, contendo um embrião de tubarão. Ficou claro que o tubarão pertencia ao gênero Apristurus, mas a caixa de ovo não correspondia a nenhuma espécie conhecida.

Fêmea grávida, capturada em 1992 e mantida em coleção de museu, carregava uma única caixa de ovos (Imagem: White et al/Journal of Fish Biology)

Por mais de uma década, o caso do ovo desconhecido permaneceu um mistério, até que os cientistas encontraram mais dois na Coleção Nacional Australiana de Peixes, que está sob o guarda-chuva da CSIRO.

As caixas de ovos possuíam sulcos longitudinais muito distintos em suas superfícies, que eram em forma de T na seção transversal. Apenas uma outra espécie no mundo foi encontrada com ovos com essa forma de sulcos e esse é um gênero totalmente diferente.

Will White, ictiólogo da CSIRO e principal autor do estudo

White e seus colegas vasculharam seu banco de dados de coleta para ver se algum outro espécime não identificado de Apristurus havia sido encontrado na pequena região onde as caixas de ovos foram coletadas.

Eles finalmente encontraram a fêmea grávida: um tubarão de 46,7 centímetros de comprimento que havia sido identificado erroneamente como um tubarão-gato do sul da China (Apristurus sinensis).

A fêmea carregava uma única caixa de ovo – e combinava com a que encontraram uma década atrás. “Felizmente, o espécime feminino que encontramos continha uma caixa de ovo idêntica e confirmou nossas suspeitas”, disse White.

Os pesquisadores dizem que a descoberta do A. ovicorrugatus destaca a importância do formato da caixa de ovo para identificar as espécies. Na Austrália, o público é convidado a enviar imagens de caixas de ovos para um banco de dados global, permitindo que os cientistas entendam melhor onde os tubarões que põem ovos estão se reproduzindo.

As caixas de ovos do A. ovicorrugatus foram encontradas presas a corais, sugerindo que a espécie pode depender desses organismos para reprodução. No futuro, White e seus colegas vasculharão as coleções do museu em busca de mais novas espécies para ver o que mais os curadores deixaram passar ou identificaram incorretamente.

Com informações de Live Science

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