A China já está preparando o foguete para sua próxima missão tripulada ao espaço, que será a mais longa em toda a história de seu programa espacial. Na manhã desta quinta-feira (7) um Longa Marcha 2F, com 62 metros de altura, foi transportado verticalmente para uma plataforma de lançamento no Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan, no deserto de Gobi.

O foguete levará a espaçonave Shenzhou 13 e três astronautas ao espaço, rumo à estação espacial chinesa Tiangong, que ainda está em construção. A identidade dos tripulantes não foi revelada, mas segundo o Space acredita-se que serão Zhai Zhigang, Wang Yaping e Ye Guangfu.

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Foguete Longa Marcha 2F que levará a Shenzhou 13 ao espaço. Imagem: CMSA (China Manned Space Agency)

Os três formaram a equipe reserva da Shenzhou 12, que retornou à Terra recentemente. Se confirmado, este será o primeiro voo de Ye e a primeira vez que uma mulher, Wang, visita a Tiangong. Já Zhai é conhecido por ter sido o primeiro “taikonauta” (como a China chama seus astronautas) a realizar uma caminhada espacial, em 2008.

A data de lançamento da Shenzhou 13 não foi informada pelo governo chinês, mas a duração da missão deve ser de seis meses, o dobro da atual recordista, a Shenzhou 12, que teve duração de  três meses.

Neste período, os astronautas continuarão o trabalho de montagem e certificação do Tianhe, módulo central da estação Tiangong e único componente que já está no espaço. Em 20 de setembro uma espaçonave não tripulada, a Tianzhou 3, se acoplou à estação levando 6 toneladas de suprimentos, equipamento e experimentos.

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Segundo a agência espacial chinesa, para concluir a construção da Tiangong até 2022 serão necessárias 11 missões no total, incluindo quatro missões tripuladas, quatro missões de carga e o lançamento de três módulos. Quando completada a estação Tiangong, terá vida útil de 10 anos, que poderá ser estendida a até 15 anos com upgrades futuros.

Além de Tianhe, a estação receberá outros dois módulos, que quando conectados lhe darão a forma de um T: são eles o Wentian (busca pelos céus) e Mengtian (sonhando com os céus). Wentian e Tianhe terão braços robóticos para manipulação de componentes externos, e Mengtian terá uma câmara de descompressão para acesso ao exterior da estação.

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