A equipe do Telescópio Espacial James Webb (JWST) na Nasa continua avançando no alinhamento dos espelhos do observatório. Os engenheiros concluíram a primeira etapa deste processo, chamada de “Identificação de Segmento de Imagem”.

A imagem resultante, abaixo, mostra que a equipe moveu cada um dos 18 segmentos do espelho primário do Webb para ordenar as 18 cópias desfocadas da imagem de uma única estrela, chamada HD84406, em uma formação hexagonal, como planejado.

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Com a matriz de imagens concluída, a equipe agora iniciou a segunda fase de alinhamento, chamada de “alinhamento de segmentos”. Durante este estágio, a equipe corrigirá grandes erros de posicionamento dos segmentos do espelho e atualizará o alinhamento do espelho secundário, tornando cada ponto individual de luz das estrelas mais focado.

Quando esse “alinhamento global” estiver completo, a equipe iniciará a terceira fase, chamada “empilhamento de imagens”, que colocará os 18 pontos de luz uns sobre os outros, formando uma única imagem.

“Nós posicionamos os pontos do segmento para essa matriz para que tenham as mesmas localizações relativas que os espelhos físicos”, disse Matthew Lallo, cientista de sistemas e gerente da filial de telescópios do Space Telescope Science Institute, responsável pela operação do JWST.

“Durante o alinhamento global e o empilhamento de imagens, esse arranjo familiar oferece à equipe uma maneira intuitiva e natural de visualizar as mudanças nos pontos do segmento no contexto de todo o espelho primário. Agora podemos realmente ver o espelho primário se formar lentamente em sua forma pretendida!”

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Lançado em 25 de dezembro, o Telescópio Espacial James Webb chegou a seu “lar” no espaço, o Ponto de Lagrange L2 entre a Terra e o Sol, quase um mês depois, em 24 de janeiro.

No caminho, passou por uma série de delicadas operações para desdobrar e montar o escudo térmico que o protege da radiação solar e os espelhos que direcionam a luz das estrelas para seus instrumentos. As observações científicas só devem começar em junho, após um período de cuidadosos testes e calibração.

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