A China enviará ao espaço nesta sexta-feira (15) a segunda tripulação a ocupar o módulo central (Tianhe) de sua futura estação espacial, a Tiangong. Três “taikonautas” (como a China chama seus astronautas) decolarão a bordo de um foguete Longa Marcha 2F partindo do Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan, no deserto de Gobi, às 13h23 (horário de Brasília). O lançamento será transmitido ao vivo, e com comentário em inglês, no canal da emissora chinesa CGTN no YouTube.

Os tripulantes são Zhai Zhigang, Wang Yaping e Ye Guangfu, que eram a tripulação de backup da Shenzhou-12, que retornou à Terra recentemente. Este será o primeiro voo de Ye e a primeira vez que uma mulher, Wang, visita a Tiangong. Já Zhai é conhecido por ter sido o primeiro astronauta chinês a realizar uma caminhada espacial, em 2008.

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A missão Shenzhou-13 tem duração prevista de seis meses, o dobro da atual recordista, a Shenzhou-12, que durou três meses. Neste período, os astronautas continuarão o trabalho de montagem e certificação do Tianhe, módulo central da estação Tiangong e único componente que já está no espaço.

Entre as atividades previstas está um teste de transferência de uma espaçonave de uma porta de atracamento para outra, usando o braço robótico da estação. A espaçonave a ser usado no teste é a Tianzhou 2, que levou suprimentos para a Shenzhou-12.

Também estão planejadas duas ou três caminhadas espaciais, que terão como objetivo instalar um adaptador que permitirá que o braço robótico principal da estação se conecte a um braço menor, que será instalado em um módulo futuro. 

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Em 20 de setembro uma espaçonave não tripulada, a Tianzhou 3, se acoplou à estação levando 6 toneladas de suprimentos, equipamento e experimentos. Segundo a agência espacial chinesa, para concluir a construção da Tiangong até 2022 serão necessárias 11 missões no total, incluindo quatro missões tripuladas, quatro missões de carga e o lançamento de três módulos.

Além de Tianhe, a estação receberá outros dois módulos, que quando conectados lhe darão a forma de um T: são eles o Wentian (busca pelos céus) e Mengtian (sonhando com os céus). Wentian e Tianhe terão braços robóticos para manipulação de componentes externos, e Mengtian terá uma câmara de descompressão para acesso ao exterior da estação.

Quando completada a estação Tiangong, terá vida útil de 10 anos, que poderá ser estendida a até 15 anos com upgrades futuros.

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